Chương 201 - END

C- 201: Người phụ nữ của ngài

Trong thời gian Ung Chính dưỡng bệnh, Đích phúc tấn Phú Sát thị của Tứ a ca Hoằng Lịch đều tự tay hầm canh để tỏ lòng hiếu thảo, Ung Chính và Vân Yên đều rất thích nàng ấy.

Tình cảm của nàng ấy và Tứ a ca Hoằng Lịch cũng rất tốt, nữ quyến trong phủ Hoằng Lịch hòa thuận vui vẻ, rất có phong phạm của Tứ đích phúc tấn Na Lạp thị năm nào. Trước đây trong thời gian Lục Thập a ca bị bệnh nặng, thị thiếp cách cách Phú Sát thị của Hoằng Lịch sinh con trưởng, đặt tên là Vĩnh Hoàng, nhưng do sinh vào tình cảnh ấy, nên vẫn chưa tổ chức tiệc mừng.

Hơn nữa lần này Đích phúc tấn Phú Sát thị sinh đích tử, nhưng lại đương trong thời gian bất ổn, nàng ấy càng khó nhận được an ủi.

Hiếm có khi Ung Chính vui vẻ, Vân Yên cũng vui lây. Ngài trầm ngâm trong giây lát, rồi đưa bút viết một chữ lên tờ giấy trên ngự án: "Liễn".

Vân Yên gác lên vai ngài nhìn con chữ đó, hôn lên vành tai ngài, ngài cũng buông bút, nhìn nàng mà cười.

Ung Chính ban thưởng tên "Liễn" ngay lúc tiểu a ca vừa mới chào đời, một người thấu hiểu như Tứ a ca Hoằng Lịch vô cùng vui mừng, lại càng yêu thương đứa bé còn đỏ hỏn trong tã lót hơn.

Liễn, đồ dùng trong tông miếu (1).

Nếu năm xưa Hoằng Lịch được Khang Hi coi trọng, thì bây giờ tiểu a ca còn tôn quý hơn, đích tử có xuất thân cao quý.

Ngày Vĩnh Liễn đầy tháng, Ung Chính trong Viên Minh Viên đã lâu không xuất hiện đích thân đến chỗ của Hoằng Lịch ở tẩm cung của Tây Nhị Sở Tử Cấm Thành.

Vân Yên gặp Dụ phi Cảnh thị, Hi Quý phi Nữu Hỗ Lộc thị và Hoàng hậu Na Lạp thị bị bệnh đã lâu, chỉ có Tề phi Lý thị và Mậu tần Tống thị không đến. Nàng toan hành đại lễ, thì ống tay áo móng ngựa phía trước kéo nàng lại...

Vân Yên nhìn bả vai ngài, Ung Chính mỉm cười hơi nghiêng người, đôi mắt sâu xa theo năm tháng nhìn thẳng vào mắt nàng, mỗi nếp khăn trên khóe mắt đều mang theo khí chất đế vương.

Tuy Hoàng hậu Na Lạp thị đã khỏi bệnh, nhưng khí sắc vẫn rất xấu, ngược lại dáng vẻ vẫn như xưa. Nàng ấy không ngờ Ung Chính sẽ đột nhiên đến, vội vàng thỉnh tội, muốn tránh mặt đi, không để bệnh tật của mình ảnh hưởng đến long thể ngài.

Ung Chính xua tay, quan tâm hỏi han mấy câu, bảo nàng ấy ngồi xuống. Nhìn thấy Ngũ a ca Hoằng Trú, ngài chợt nhớ đến chuyện hôn nhân lỡ dở của chàng ta, bèn giao chuyện này cho Hi Quý phi Nữu Hỗ Lộc thị và Dụ pghi Cảnh thị cùng giải quyết.

Mùa thu năm Ung Chính thứ tám, tổ chức đại hôn cho Ngũ a ca Hoằng Trú, Mậu tần Tống thị cũng qua đời.

Vân Yên lặng yên nằm trong lòng Ung Chính, khẽ hỏi rằng, nàng ấy là người phụ nữ đầu tiên của chàng đúng không?

Ung Chính hơi nheo mắt lại, dường như đang chìm trong kí ức, sau đó nhẹ nhàng gật đầu.

Mọi người đều nói, đàn ông thường không thích người phụ nữ đầu tiên khi mình còn chưa hiểu sự đời, vì đó là những kí ức xấu hổ nhất của họ, hơn nữa người ấy còn là đế vương.

Nhưng với Tống thị, Vân Yên luôn có một tình cảm đặc biệt.

Nhớ đến Tống thị, nàng sẽ nhớ đến thiếu nữ trẻ trung xinh đẹp, không phải là ghen tị, mà giống như thương cảm hơn. Tống thị lặng lẽ rời khỏi thế giới này, như tiếng thở dài của năm tháng trong cung cấm xa xôi tường đỏ ngói cao.

Giữa Ung Chính và Vân Yên có một sự hiểu ngầm kì lạ, nói về người phụ nữ của ngài mà không hề kiêng kị. Khi nói những chuyện ấy, họ là hai người bạn thân thiết nhất.

Tuyết lớn luôn âm thầm tới vào cuối năm, Vân Yên nằm trong thùng tắm lắng nghe tiếng tuyết rơi sàn sạt bên ngoài cửa sổ, rồi ngủ quên lúc nào không hay. Khi mơ màng tỉnh lại, nhận ra đã có người giúp nàng lau khô người, tấm da dê ấm áp vừa dày vừa mềm quấn quanh cơ thể, hơi thở và động tác không thể quen thuộc hơn làm giúp nàng tâm ngủ thiếp đi.

Khi tỉnh lại trời đã vào đêm, bên cạnh là người đàn ông cao lớn ấm áp mặc chiếc áo ngủ mỏng bằng tơ.

Vân Yên khẽ dùng gò má cọ hai cái, vùi đầu mình vào sâu hơn, cánh tay khoác qua eo ngài, cả người đều ấm sực.

Bàn tay của Ung Chính vuốt ve lưng nàng mấy cái theo thói quen, rồi xoa nhẹ gương mặt nóng bừng do ngủ của nàng, giọng nói ngái ngủ vang lên trong bóng tối:

- Đói không?

Vân Yên cọ lên cánh tay ngài, thì thầm:

- Không đói.

Cánh tay đặt trên eo nâng nàng lên giúp nàng nằm ngay ngắn trên long sàng rộng rãi mềm mại, sống lưng trần trụi lộ ra khỏi tấm chăn, chăn gấm che trước ngực cũng bị ngài chậm rãi vén lên.

Đôi tay nàng ngài niu gương mặt của người nằm dưới thân mình, cẩn thận vén từng sợi tóc ra sau tai, rồi đặt một nụ hôn lên môi nàng. Nàng cũng dịch chuyển cánh tay mình từ eo ngài lên trên, ôm lấy khuôn mặt ngài, ngẩng đầu đáp lại nụ hôn.

Ngài thích cảm giác trong cơ thể nàng, yên tĩnh cảm nhận. Rất lâu sau, hai người đều không có động tác tiếp theo.

Khi dịu dàng, tình nồng ý đượm, chốn gió mưa, tình cảm đong đầy.

Hai người lặng lẽ ôm lấy nhau, chờ đợi cho đến ngày mai.

Đêm giao thừa, Ung Chính lại kéo Vân Yên đến cung Khôn Ninh nằm phía sau điện Giao Thái cung Càn Thanh, đồ đạc sắp xếp trên trong hoàn toàn mới.

Hai gian phòng phía đông (Đông đoan nhị gian) này là nơi hai người họ đã ở ba bốn ngày trước lúc chuyển tới điện Dưỡng Tâm khi Ung Chính mới đăng cơ. Lúc đấy Vân Yên không hề biết, sau này trong lúc vô tình, nàng mới hiểu ý định của ngài.

Cung Khôn Ninh là tẩm cung của hoàng hậu trung cung thời Minh, còn ở Đại Thanh, nơi đây là chốn động phòng khi hoàng đế đại hôn, nhưng cũng chỉ ở trong hai ngày, sau đó hoàng hậu sẽ chuyển khỏi cung Khôn Ninh đến một tẩm cung khác để sống. Ở Đại Thanh, hiện giờ chỉ có hai vị hoàng hậu được phép sống trong đây hai ngày, một người trong đó chính là hoàng hậu đầu tiên của hoàng đế Khang Hi Hách Xá Lý thị. Nói đơn giản hơn, chỉ có hoàng hậu đầu tiên mà hoàng đế đương triều lấy mới có tư cách động phòng ở hai gian phòng phía đông.

Ung Chính đứng phía sau đỡ lấy vai Vân Yên, nhẹ giọng nói:

- Vân Yên, chúng ta tổ chức bổ sung một hôn lễ ở đây được không?

Trong lòng Vân Yên rung động, tâm tư của ngài, nàng hiểu.

Ngài vẫn nhớ, vẫn luôn nhớ, trong con ngõ tối tăm nhiều năm trước, đã để nàng tận mắt nhìn thấy hôn lễ với sính lễ xa hoa.

Cung Khôn Ninh, ngài luôn muốn trao cho nàng những điều đẹp nhất mà người khác không có.

Bàn tay nàng phủ lên bàn tay ngài đang đặt trên vai mình, ngước mắt lên nở nụ cười bình thản, lắc đầu.

- Cả đời sắp trôi qua rồi, thiếp đâu còn để ý những chuyện này. Chỉ cần trong lòng chàng, thiếp là vợ chàng, kiếp này thiếp thấy đủ rồi.

Nàng quay người lại, đầu ngón tay vẽ theo đường cong chiếc cằm cương nghị của ngài, chớp mắt, giọng nói mềm mại cất lên:

- Hơn nữa, tóc chúng ta đều bạc cả rồi, tổ chức lại há chẳng phải tái giá ư?

Những ngày dưỡng bệnh trong Viên Minh Viên, họa sĩ phương Tây Lang Thế Ninh (2) được Ung Chính gọi vào. Nhưng ngài không thích những tác phẩm chính phái, ngữ điệu nửa đùa như thật y hệt một đứa trẻ, hỏi rằng, Vân Yên, nếu kiếp sau ta thay hình đổi dạng, nàng còn nhận ra không?

Vì vậy, mỗi bức tranh vẽ Ung Chính mặc đồ kiểu Tây, Ung Chính đánh hổ đều làm Vân Yên bật cười. Nàng nói rằng, vẽ đẹp thật đấy, nhưng chàng còn vẽ đẹp hơn.

"Tháng giêng ngắm đăng", "tháng hai đạp thanh", "tháng ba thưởng đào", "tháng tư uống rượu xuôi theo dòng nước", "tháng năm đua thuyền", "tháng sáu hóng gió", "tháng bảy Chức Nữ", "tháng tám thưởng trăng", "tháng chín thưởng cúc", "tháng mười vẽ tranh", "tháng mười một tham thiền", "tháng chạp ngắm tuyết."

Một năm bốn mùa, mỗi tháng, mỗi ngày, đều là một hình bóng.

Vân Yên tựa vào lòng ngài, vuốt ve bức tranh "Ung Chính nông canh thú" (Ung Chính làm nông), nước mắt rơi trong thầm lặng. Vị đế vương đã thay bộ quần áo làm nông, phía sau ngài là con trai, con gái. Họ đã từng viên mãn, từng có gia đình ba người, còn để lại Đồng Nhi và Lung Nhi dưới gối Như Lai, giờ chỉ đọng lại trong ký ức nơi non xanh nước biếc, mãi mãi không phai màu.

Mùa hè năm Ung Chính thứ chín trôi qua, bệnh của hoàng hậu Na Lạp thị trong Sướng Xuân Viên càng ngày càng nặng. Ung Chính sai thái y viện đến khám, đều kết luận rằng thời gian không còn nhiều.

Kết cục này đã lường trước được, từng người một lần lượt rời khỏi thế giới, cho đến khi đau đớn tê dại. Ung Chính có đau lòng không? Vân Yên không biết, nhưng nàng cảm thấy rằng có.

Nàng nắm tay ngài và dặn rằng, hãy ở bên nàng ấy nhiều hơn.

Mưa gió bốn mươi năm, với tính cách của Ung Chính, làm phúc tấn của ngài, làm hoàng hậu của ngài đều không dễ dàng.

Vân Yên không biết trở thành hoàng hậu Đại Thanh, trở thành mẫu nghi thiên hạ sẽ phải làm những gì, trong lòng nàng ấy có lẽ đã từng hận nàng, cũng như hận mỗi người phụ nữ trong thời đại này chia sẻ chồng với mình, thậm chí còn rất hận.

Na Lạp thị là người đáng thương, nhưng cũng may mắn. Vì xuất thân cao quý, nàng ấy có thể không phải là Tống thị, Niên thị, càng không phải là Vân Yên, mà là đích phúc tấn của Tứ a ca Dận Tường, hoàng hậu của hoàng đế Ung Chính. Nhưng cũng vì xuất thân cao quý, nàng đã được định trước không phải là người phụ nữ đầu tiên của Tứ a ca Dận Chân, càng không thể là người phụ nữ duy nhất của Ụng Chính.

Mỗi người phụ nữ trong thời đại này đều có tư cách để hận người khác, hận người khác đã cướp đi địa vị của mình, hận người khác đã cướp đi ân sủng của chồng mình, vì đây chính là thời đại ba vợ bốn nàng hầu. Nhưng Vân Yên không hề, từ trước tới nay nàng không có quyền để hận bất cứ ai, thậm chí là với Niên thị, cũng không có lý do để hận.

Không thể lựa chọn là lời giải thích hợp lý nhất cho số mệnh của nàng.

Vân Yên dựa người bên cửa sổ, chợt nhớ đến một người xưa ở phương xa, nàng biết đó là chuyện duy nhất mình có thể làm.

Nàng tìm những phong thư gửi đến đã được sắp xếp gọn gàng trong chiếc tủ nhỏ, nhận ra phong thư cuối cùng đến trước khi Doãn Tường đổ bệnh nặng.

Khi đó, người ấy đang phi ngựa trên bãi săn xa xôi. Còn bây giờ thì ở đâu?

Vân Yên gọi thị vệ Trường Lạp Tích tới, sai y đi nghe ngóng tin tức.

Đã rất lâu rồi nàng chưa cầm bút, Ung Chính từng dạy nàng cách viết chữ bằng bút lông, nhưng nàng cũng chỉ học được một ít.

Hạ bút xuống chữ viết được không đáng là bao, chưa viết xong bức thư, Ung Chính đã trở về.

Vân Yên đưa bức thư cho ngài, Ung Chính không nhìn, mà cầm lấy tay nàng.

Tháng chín năm Ung Chính thứ chín, một người đàn ông được bí mật đưa vào lâm viên hoàng gia "Sướng Xuân Viên", là nơi ông nội chàng hoàng đế Khang Hi thuở còn sống thích nhất.

Khi Vân Yên gặp lại chàng, bỗng nhiên nhận ra mình đã quên chàng bao nhiêu tuổi. Hai mươi, hay ba mươi?

Từ một tiểu a ca còn nằm trong lòng nàng, đến chàng trai kéo tay nàng đi thả hoa đăng trong biệt viện ở Ô Trấn, giờ đã rất cao rất trưởng thành rồi.

Chàng rõ ràng là bản sao của Ung Chính thời trẻ, vóc dáng khỏe khoắn rám nắng, đôi mắt đen như mực, giữa hai đầu lông mày giống đến sáu bảy phần, một người đang ông đầu đội trời chân đạp đất.

Khóe môi cong lên thành nụ cười, y hệt như trước đây, cũng giống một người chú nào đó, nhã nhặn ôn hòa.

Trong phút chốc Vân Yên không nhận ra chàng, nàng không nói gì, chỉ giúp chàng nhẹ nhàng kéo cửa phòng, sau khi chàng bước vào thì khẽ khàng đóng lại.

Hôm nay, lúc này, chỉ có Hoằng Huy là niềm an ủi lớn nhất, niềm hạnh phúc tột cùng nhất của hoàng hậu Na Lạp thị.

Là một người phụ nữ, là một người mẹ, đây là chuyện cuối cùng Vân Yên có thể làm cho hoàng hậu Na Lạp thị.

Ngày hai mươi chín tháng chín năm Khang Hi thứ chín, hoàng hậu Na Lạp thị nhắm mắt xuôi tay, thụy Hiếu Kính Hoàng Hậu.

Bệnh Ung Chính nặng thêm, các đại thần sợ ngài nhìn cảnh cũ sinh buồn thương nên ra sức khuyên nhủ, Ung Chính không tham dự lễ tang, ý kiến của văn võ bá quan rằng, đại tang tổ chức theo quy chế thời Minh, không cần hoàng thượng đích thân tới, lệnh cho các hoàng tử sớm chiều cúng bái, có thể cử quan thay, hoàng thượng không tới tế.

Sau tang lễ, Hoằng Huy nói chuyện với Ung Chính đến hơn nửa đêm. Khi Vân Yên tỉnh lại, Ung Chính nói chàng vẫn chưa đi.

Bóng hình không còn, người đi xa vĩnh viễn sẽ không già đi. Người buông tay nhiều, sẽ làm lòng người ở lại nhói đau trong những ngày nào đó. Theo năm tháng, những ngày ấy sẽ càng ngày càng nhiều.

Ông trời đã định, dường như biết những ngày trong tay dần ít đi, nên hai người dùng hết trái tim mình để yêu thương nhau.

Ung Chính thật sự coi Vân Yên như con gái mình, mỗi lần thân mật đều thì thầm "bé cưng, ngoan", Vân Yên thảng thốt nhìn ngài hồi lâu, nhưng khi nhớ tới một câu "Các đại thần thân yêu của trẫm" viết trong tấu chương, nàng không còn thấy ngạc nhiên. Sau này, ngài càng thích gọi như thế hơn.

Tất cả sở thích của Ung Chính, Vân Yên đều làm ngài hài lòng. Dù là trêu chó chọc mèo, hay luyện đan học đạo. Vân Yên biết ngài vẫn miệt mài chuyên tâm nghiên cứu để sắp xếp kiếp sau, nhưng không thể ngăn ngài hay khuyên nhủ ngài, hay nói rằng tất cả chỉ là mê tín. Suy cho cùng, kiếp sau rốt cuộc có hay không, nàng là người từ thế kỉ hai mươi mốt cũng không biết đáp án chính xác.

Mùa xuân năm Ung Chính thứ mười, Tứ a ca Hoằng Lịch và Ngũ a ca Hoằng Trú đều đổ bệnh do nhiễm phong hàn khi bái tế.

Vốn chỉ là một cơn phong hàn nhẹ, nhưng lập tức trở thành hồi chuông cảnh báo cho vương triều Đại Thanh, cả triều đình đều bị cảnh tỉnh, rối bời hỗn loạn. Sự thật xấu nhất đã nổi lên mặt nước.

Sự thật này chính là... Ung Chính có quá ít con trai!

Ít đến nỗi chỉ cần một sơ suất xảy ra, bất cứ lúc nào có thể sẽ không còn ai!

- HẾT CHƯƠNG 201 -

(1) Liễn: Đồ dùng để đựng kê gạo trong tông miếu, hàm ý là tài năng trị quốc.

(2) Lang Thế Ninh, hay Giuseppe Castiglione (1688-1766) là 1 tu sĩ người vùng Milan, nước Ý đã theo phái bộ truyền giáo tới Trung Hoa năm Khang Hy thứ 54 (1715) và được giữ lại làm hoạ sĩ cung đình. Bản thân ông cũng đã dạy cho các họa sĩ Trung Hoa các kỹ thuật vẽ của Âu Châu.

------------

C- 202: Cảnh xuân

Tình trạng bệnh của Hoằng Lịch và Hoằng Trú không quá tốt, trúng phong hàn, lại gặp mấy ngày mưa dầm liên tiếp, nên bệnh nhẹ trở nặng. Vì nguyên nhân qua đời của mấy a ca trước đều do bệnh nhỏ mà thành, hơn nữa sau khi hoàng đế lên ngôi nhiều năm không có thêm tiểu a ca nào, bởi vậy chuyện này rất được các bên quan tâm, thậm chí còn rối loạn.

Vân Yên đương nhiên không quên hoàng đế Càn Long tiếng tăm lừng lẫy, nhưng lịch sử không có sai sót, Hoằng Lịch sẽ không xảy ra chuyện gì, Hoằng Trú nàng không rõ lắm. Nàng chỉ an ủi ngài, bọn trẻ chắc chắn sẽ không sao.

Thăm xong Hoằng Lịch Hoằng Trú, trên đường từ cung a ca về, hai người không ngồi xe, mượn ánh trăng dạo bước trên con đường tĩnh mịch, cung nhân đi phía sau cách một đoạn xa, dài dằng dặc không nhìn thấy đuôi.

Ung Chính vẫn luôn chắp tay sau lưng lặng lẽ bước đi, Vân Yên đi đằng sau cách ngài một bước.

Ánh trăng chợt sáng chợt tối hắt lên người, xung quanh là một vài đám mây đang phiêu đãng. Mưa đã tạnh, gió mang theo hơi lạnh, thổi bay vạt dưới long bào và tua vàng trên bím tóc sau lưng ngài.

Bước chân của người phía trước chầm chậm dừng lại, ngài quay người, giơ một bàn tay ra, bàn tay còn lại đeo nhẫn ngọc vẫn chắp sau lưng.

Vân Yên đặt tay mình vào lòng bàn tay rộng lớn của ngài. Ung Chính nắm chặt bàn tay hơi lạnh của nàng lại, tiếp tục bước về phía trước.

Họ đi tới bức tường cung cấm cao lớn mênh mông trong Tử Cấm Thành, ngài dắt nàng đi như một người cha dắt con gái.

Ngón tay mảnh khảnh của nàng sượt nhẹ vào lòng bàn tay ngài, ngài nghiêng đầu nhìn nàng.

Vân Yên mỉm cười tựa nửa người vào lan can bằng cẩm thạch trắng, gió lướt qua thổi bay tóc mai nàng, ánh trăng chiếu rọi qua hàng mi, càng làm nàng thêm mông lung mảnh mai.

- Chàng biết không, chàng càng già quyến rũ, cứ thế này không được.

Đôi mắt sâu xa của Ung Chính thấp thoáng ý cười còn sáng hơn cả ánh trăng, ngài thong thả đáp:

- Ta tưởng nàng nhìn chán rồi cơ.

Năm Ung Chính thứ mười, ngài đã năm mươi lăm tuổi rồi.

Dưới gối chỉ có hai con trai, thậm chí còn ít hoàng tử hơn Thế Tổ hoàng đế Thuận Trị chỉ độc sủng Đổng Ngạc phi, băng hà khi mới hai mươi tư tuổi.

Con trai Hoằng Tích của phế thái tử Doãn Nhưng kế thừa tước vị Lý thân vương, từng là hoàng thái tôn được Khang Hi yêu thương, nên bên cạnh y luôn có một thế lực âm thầm, không thể coi thường được. Con sóng lớn ấy vẫn luôn ngủ đông vào ngày thường, cuối cùng mượn thời cơ này để xuất đầu lộ diện... ngoài những người con ít ỏi của Ung Chính hiện giờ, nếu nhìn trong hàng a ca, Hoằng Tích là người đầu tiên có tư cách kế thừa ngôi vị.

Mọi người đều biết, hoàng đế Ung Chính nhận được rất nhiều đề nghị thêm con trai để ổn định đại cục và lòng dân.

Nhưng Ung Chính luôn giữ kín tính toán của mình, không hề có bất cứ phản ứng nào. Quá trình luyện đan học đạo của ngài dường như không chịu ảnh hưởng gì. Ngọn lửa trong lò luyện đan ở Viên Minh Viên chưa bao giờ bị dập tắt.

Bỗng nhiên ngài muốn tìm bát tự ngày sinh của nàng, Vân Yên sửng sốt lúc lâu mà không biết trả lời thế nào.

Phải trả lời ra sao đây?

Một người không thuộc về thời đại này thì làm gì có bát tự ngày sinh.

Nàng đành phải lắc đầu nói không nhớ.

Bàn tay đeo nhẫn ngọc gõ nhẹ lên trán mình, nhớ lại:

- Khi nàng vào phủ là mười hai tuổi... hơn nữa cùng sinh nhật với ta, thời giờ cụ thể...

Nàng lặng lẽ nhớ lại, chỉ biết mình ở thế kỉ hai mốt sinh vào khoảng tám giờ sáng, còn ở thời đại này, nàng không biết, đành giả bộ ngập ngừng:

- Thiếp không nhớ rõ lắm, hình như là... giờ thìn.

Ung Chính thả tay xuống:

- Giờ thìn ư, chắc chứ?

Vân Yên quay người đi, rầu rĩ đáp:

- Không chắc lắm.

Từ phía sau ngài ôm nàng vào lòng, như có điều gì suy tư:

- Chắc chắn sẽ có cách thôi.

Gió xuân đến mang theo hơi ấm về, nơi lửa luyện đan không bao giờ tắt trong căn phòng xung quanh điện Dưỡng Tâm càng ấm áp hơn.

Ung Chính chắp tay sau lưng ra khỏi căn phòng bí mật sau phòng luyện đan, Tô Bồi Thịnh vội vàng khom người cẩn thận đỡ lấy khuỷu tay ngài.

- Vạn Tuế Gia.

Ung Chính đứng lại, hơi nheo mắt ngước đầu nhìn ánh nắng xuyên qua ngói lưu ly trên định điện Dưỡng Tâm.

- Phu nhân đã về chưa?

Tô Bồi Thịnh đã chuẩn bị xong câu trả lời:

- Bẩm chủ tử, phu nhân đang ở Tây Nhị Sở thăm hai a ca, vẫn chưa về ạ.

Ung Chính ừm một tiếng, đôi giày rồng dưới long bào khẽ xê dịch, chầm chậm nâng bước chân lên, góc mặt có phần mệt mỏi:

- Bãi giá cung Càn Thanh thôi, trẫm còn mấy tấu chương quan trọng.

Tô Bồi Thịnh đáp vâng, vừa dìu ngài đi, vừa hạ thấp giọng:

- Long thể Vạn Tuế Gia có mệt không... có cần...

Ung Chính xua tay tỏ ý không sao, cũng không có ý định ngồi xe, Tô Bồi Thịnh không nói gì thêm, cúi đầu khom người cùng ngài về cung Càn Thanh.

Đang phê tấu chương trong cung Càn Thanh, Ung Chính cảm thấy mắt hơi sưng lên, sau khi phê xong bản cuối cùng, ngài bưng tách sứ tráng men mạ vàng trên ngự án uống một ngụm trà nóng rồi lại đặt xuống, tháo mắt kính ra nhắm mắt lại tựa vào ghế, cảm thấy hình như thời tiết nóng lên rồi.

Ngài khẽ ho một tiếng, Tô Bồi Thịnh đứng bên ngoài lập tức khom người nhanh chóng bước vào, thấy ngài đang khép mắt tựa vào ghế, y dè dặt hỏi thăm:

- Vạn Tuế Gia... có phải long thể không thoải mái không ạ?

Ung Chính vẫn nhắm mắt, ừ một tiếng thật dài, giọng trầm xuống:

- Hơi mệt.

Tô Bồi Thịnh nhanh miệng đáp:

- Vậy nô tài hầu hạ Vạn Tuế Gia đến noãn các phía đông bên cạnh nghỉ một lát nhé.

Ung Chính gật đầu, từ từ mở mắt ra vịn tay ghế đứng dậy.

Tô Bồi Thịnh lên giọng kêu: "Bãi giá về Đông noãn các" rồi đỡ lấy khuỷu tay Ung Chính, dìu ngài xuống bậc thang đến noãn các phía đông.

Từ khi đăng cơ, Ung Chính chưa bao giờ qua đêm trong điện Càn Thanh, hai mươi bảy chiếc giường ở noãn các phía tây ngài cũng chưa từng dùng một lần, noãn các phía đông cũng chỉ nghỉ ngơi một lát. Thái giám và cung nữ đều run rẩy xếp hàng trước noãn các phía đông chờ vua đến, Ung Chính đi vào, họ mới thở phào nhẹ nhõm.

Long sàng lớn trong noãn các đã được thu dọn gọn gàng, Ung Chính ngồi một bên giường, cảm thấy nóng bèn cởi cúc áo dưới cổ ra, Tô Bồi Thịnh nhanh nhẹn quỳ xuống cởi giầy cho ngài, rồi nhẹ nhàng giúp ngài cởi cúc áo, và dây lưng long bào.

Sau khi cởi long bào xong, Ung Chính chỉ mặc chiếc áo trong màu vàng cảm thấy thoải mái hơn nhiều, ngài nghiêng đầu nằm xuống gối. Tô Bồi Thịnh khẽ kéo chăn lên cho ngài, buông tấm màn màu vàng xuống rồi mới lui ra. Đám cung nữ trẻ tuổi nín thở buông tấm mành lụa trước nguyệt môn, sau đó lui ra ngoài sảnh chờ.

Gió hiu hiu thổi, noãn các phía đông cung Càn Thanh sau buổi trưa phủ đầy màn trướng như giấc mơ phù hoa diễm lệ. Ánh nắng bị song cửa sổ chắn lại, tạo thành những ô vuông nho nhỏ hắt lên rồng vàng năm móng khắc xung quanh điện.

Ung Chính nằm trên giường ngủ một lát, nửa tỉnh nửa mê, hình như còn nghe thấy tiếng sáo trúc bên tai, lồng ngực bí bách, đầu óc đau buốt. Ngài vô thức trở người đá chăn ra, tay cũng tháo cúc áo trên cổ. Sau khi cảm thấy dễ chịu hơn, ngài lại lật người ngủ thiếp đi.

Sắc xuân thong thả, khí nóng khi có khi không làm ngài lấy lại chút ý thức trong giấc mộng, ngài nặng nề ừm một tiếng, vang vọng khắp căn phòng, khàn khàn và trầm thấp.

Đôi tay trắng ngần dè dặt vén màn lên.

Ung Chính thoáng nghe thấy tiếng gọi bên tai, yết hầu nam tính khẽ động, đôi mắt đang khép và khóe miệng cũng hơi nhếch lên, đưa tay ôm eo người bên giường kéo vào màn, đặt xuống thân mình.

* * * * *

Vân Yên mặc chiếc váy dài màu xanh và áo khoác màu hồng cánh sen, trên chiếc váy thêu họa tiết mây tinh xảo, tóc được búi kiểu đơn giản, cũng không cài thêm trang sức gì, thoạt nhìn rất thoải mái. Nàng đến cung Càn Thanh, phía sau là Lan Hà và Phúc công công. Tổng quản cung Càn Thanh Vương Triều Khanh tiến lên thỉnh an, bẩm rằng hoàng thượng đã bãi giá đến noãn các phía đông nghỉ ngơi.

Vân Yên gật đầu, cho y lui xuống, rồi tới noãn các phía đông. Vừa tới trước cửa, cung nữ thái giám đều im lặng hành lễ thỉnh an, đúng lúc Tô Bồi Thịnh từ trong đi ra, y vội vàng bẩm báo rằng long thể Vạn Tuế Gia hơi mệt, đang chợp mắt bên trong.

Vân Yên nghe xong, hàng mày thanh tú hơi cau lại, nhẹ giọng hỏi:

- Buổi sáng vẫn còn khỏe mà... khi tôi không ở đây, sao lại thế?

Tô Bồi Thịnh trầm tư lắc đầu, hạ thấp giọng:

- Lúc ra khỏi phòng luyện đan bí mật ngài có hỏi phu nhân đã về chưa, sau đó đến cung Càn Thanh phê duyệt tấu chương, chỉ dùng một tách trà thôi ạ.

Vân Yên nhíu mày khẽ gật đầu, rồi ngẩng đầu yên lặng vào trong. Đích thân Tô Bồi Thịnh giúp nàng mở cửa.

Một mình Vân Yên đi vào noãn các phía đông, bước trên tấm thảm nên không tạo ra tiếng động nào. Nàng nhẹ tay vén bức rèm ở nguyệt môn lên, vừa mới bước được một bước, bất chợt nhìn thấy khung cảnh nửa kín nửa mở sau tấm màn long sàng.

Không có ngoại lệ, năm tháng vẫn để lại dấu vết trên cơ thể của người đàn ông, nhưng nó lại bất công, vì dấu vết ấy không hề làm giảm sức quyến rũ của ngài. Tóc mai đã ngả bạc, nếp nhăn ở khóe mắt, đường nét chiếc cằm của ngài, tấm lưng dày rộng để trần một nửa và cơ bắp cánh tay ấy, giọt mồ hôi trên yết hầu chậm rãi chảy xuống lồng ngực, sự gợi cảm và lạnh lùng vương trên hàng mi dày nửa khép, tất cả nét gợi cảm trầm ổn chỉ có ở tuổi trung niên còn vượt xa khi ngài còn trẻ, thêm khí chất uy nghiêm của đế vương mà không ai sánh được, hương vị đàn ông và sức quyến rũ bao trùm cả thiên hạ sẽ khiến bất cứ ai cũng phải nín thở.

Đã rất lâu rồi nàng chưa thấy ngài ôm ấp một người phụ nữ khác.

Tiếng thở nặng nề của vị đế vương hòa lẫn với tiếng ngân yêu kiều của cô gái, bên giường là trang phục cung nữ ngổn ngang, chăm gấm, màn chướng màu vàng lộn xộn, thêm cả chiếc áo được mở một nửa trên người vị vua ấy, cùng chiếc váy được vén lên ngang eo, gò bồng đào nõn nà, cặp đùi trắng ngần lấp ló dưới sống lưng rộng lớn và cánh tay chắc nịch...

Cảnh tượng quá kích thích huyết mạch.

Lịch sử luôn chuẩn xác đáng sợ.

Nàng đứng đó nhìn, ngài vẫn là hoàng đế Ung Chính bằng xương bằng thịt, nhưng không phải là người chồng như những đôi vợ chồng bình thường.

Một tiếng kêu giật mình không kìm chế được bất ngờ vang lên, cô cung nữ trẻ tuổi dưới người Ung Chính dường như đã nhìn thấy bóng hình đứng không xa, nàng ta vội vàng che người mình, Ung Chính cũng ngẩng đầu lên, cơn tức giận của đế vương trong thoáng chốc bị thổi bùng, từ cổ họng quát một câu "cút" đầy giận dữ.

Cả người cung nữ trẻ tuổi run lên sợ hãi vì lửa giận của Ung Chính, Ung Chính nhấc người lên, nàng ta có thể nhìn rõ người đang đứng, gương mặt đang đỏ bừng thoắt cái trở thành trắng bệch!

Ung Chính nheo mắt quay đầu lại, nhìn rõ người phụ nữ đang đứng bên tấm rèm ở nguyệt môn...

Trong phòng yên tĩnh đến nỗi một cây kim rơi xuống cũng có thể nghe thấy.

Sắc mặt tái xanh của Ung Chính hoàn toàn đông cứng lại, cung nữ trẻ tuổi hoảng loạn che ngực bò xuống long sàng, vô cùng nhếch nhác, nhưng dung mạo quả thật rất khá.

Nàng ta là cung nữ trực ở noãn các phía đông cung Càn Thanh, không thể không biết người đang đứng đó.

Vân Yên không nói gì, tay buông khỏi bức rèm, tấm rèm lụa nhẹ nhàng tung bay, bóng hình nhỏ bé gầy gò quay đi.

Vân Yên đi tới cửa, Tô Bồi Thịnh căng thẳng đứng đó sẵn, thận trọng quan sát sắc mặt nàng, có vẻ đã nghe thấy tiếng động bên trong, cũng đã nhận ra được điều gì, nên không dám vào. Lan Tịch và Phúc công công đương nhiên đều hiểu. Tử Cấm Thành nơi đây không thiếu những nô tài tạo ra sóng to gió lớn. Nhưng họ đều lo lắng gọi:

- Phu nhân...

Ánh mắt Vân Yên lướt một vòng, bước chân không dừng lại, không nói gì mà đi luôn. Lan Hà và Phúc công công cũng nhanh chóng rời khỏi.

Tô Bồi Thịnh đứng như trời trồng, há miệng rồi lại khép miệng, gương mặt cũng không giấu nổi nóng ruột vì xảy ra việc xấu.

Lúc này, cung nữ trẻ tuổi quần áo lôi thôi cảnh xuân hé mở bò khỏi phòng, không phải ai khác, nàng ta chính là Linh Nhi trực ở noãn các phía đông hôm nay.

Vân Yên luôn bước về phía trước, đi thẳng về điện Dưỡng Tâm. Lan Tịch tiến lên đón, thấy sắc mặt nàng thì ngẩn người, nét mặt Lan Tịch và Phúc công công phía sau như muốn cắt cổ giết người.

Vân Yên nhanh chóng đi qua tiền sảnh vào trong phòng ngủ, Lan Hà và Lan Tịch lanh lẹ đuổi theo, dùng khẩu hình để nói chuyện. Đôi mắt tròn xoe của Lan Tịch mở to, mày cũng nhăn lại.

Vân Yên vào phòng ngủ phía tây, ngồi xuống sập, co hai chân lên, thu cả người vào trong, không nói một lời nào.

Hai người trao đổi ánh mắt, Lan Hà quỳ xuống, dè mặt mở miệng:

- Phu nhân...

Vân Yên đặt khuỷu tay lên gối tựa, nhắm mắt lặng lẽ nói:

- Lui xuống hết đi, đừng ai vào đây.

Lan Hà mở miệng, giọng nhỏ xíu:

- Vậy Vạn Tuế Gia...

Vân Yên mở mắt nhìn nàng ta, rồi lại nhắm mắt vào.

Lan Hà và Lan Tịch đều ngậm miệng, cùng lui ra ngoài. Phúc công công và Bảo công công đứng trước cửa đều ngơ ngác nhìn nhau, sắc mặt ai nấy đều căng thẳng khó coi.

Không đến một lát, tiếng bước chân dồn dập và tiếng thái giám cung nữ thỉnh an vang lên ngoài điện:

- Cung nghênh hoàng thượng, hoàng thượng cát tường!

Sắc mặt Ung Chính u ám đáng sợ, ánh mắt như muốn giết người, bước chân nhanh đến mức vạt long bào cũng tung bay theo. Tô Bồi Thịnh nhanh nhẹn đi theo sau, kỳ lân trên áo như đang chạy.

Tất cả mọi người trong điện Dưỡng Tâm đều không dám thở mạnh.

Ung Chính sải bước lớn vào tiền sảnh, tới trước cánh cửa đóng chặt của phòng ngủ phía tây, ai nấy đều quỳ xuống. Ngài đưa tay muốn đẩy cửa ra, nhưng một người không sợ chết chắn trước cửa, tất cả thái giám đều hít vào một hơi khí lạnh...

Lan Tịch gọi:

- Hoàng thượng!

Lan Hà cúi đầu, hạ giọng:

- Hồi bẩm Vạn Tuế Gia, phu nhân... đang nghỉ ngơi ạ.

- HẾT CHƯƠNG 202 -

------------------

C- 203: Người trong tim

Bàn tay Ung Chính khựng lại giữa không trung, một lúc lâu sau mới cứng ngắc nắm lại, những tiếng răng rắc do đốt xương tạo ra vô cùng rõ ràng, cuối cùng ngài buông tay xuống.

Ngài vẫn đứng đấy, lưng long bào đã thấm ướt, chuyển sang màu sậm hơn.

Thái giám cung nữ đều quỳ dưới chân ngài, hoảng sợ run rẩy nói:

- Hoàng thượng bớt giận.

Cánh cửa không hề xê dịch, bên trong không một tiếng động.

Tất cả mọi người đều dập đầu xuống đất, tầm mắt đặt lên vạt quần long bào hoặc giầy rồng dưới chân ngài. Bầu không khí yên tĩnh như tờ khiến ai ấy đều sợ hãi, ngay cả sống lưng của đại tổng quản Tô Bồi Thịnh luôn bên cạnh thiên tử cũng đổ mồ hôi lạnh.

Tiếng bước chân mạnh mẽ đều đặn bên ngoài điện phá vỡ sự yên lặng, giọng nói hào sảng của ngự tiền thị vệ Trương Lạp Tích cất lên:

- Hồi bẩm hoàng thượng, thần đã lục soát xong tẩm điện của Giả Thế Phương và nhốt y vào tử ngục Hình bộ chờ xét xử, mời hoàng thượng xem những vật tà độc nguyền rủa.

Vành tai thái giám cung nữ trong điện đều dựng đứng lên, Lan Tịch nghiêng đầu, đánh mắt ra hiệu với Lan Hà, hai người đều nhìn Tô Bồi Thịnh bên cạnh, Tô Bồi Thịnh đang khom người cúi gằm chợt hơi nghiêng đầu chớp mắt.

- Bữa tối... đã chuẩn bị xong chưa?

Giày rồng trước mắt bỗng nhiên dịch chuyển, giọng nói khàn đặc từ phía trên vang lên, một câu không đầu không đuôi như thế làm ai ai cũng ngạc nhiên.

Tô Bồi Thịnh lấy cùi chỏ thúc vào Trần Phúc bên cạnh, lúc này Bảo công công mới hoàn hồn, lắp ba lắp bắp:

- Bẩm... Bẩm Vạn Tuế Gia... chắc là ngự thiện phòng đang chuẩn bị ạ, nô tài lập tức đi hỏi luôn.

Cơ thể Ung Chính cuối cùng cử động, ngài trầm giọng:

- Lát phu nhân nghỉ ngơi xong, chuẩn bị cho nàng ấy ít cháo bách hợp.

Toàn bộ đều đồng thanh đáp "vâng".

Ung Chính bước chân ra khỏi tiền sảnh, Tô Bồi Thịnh vội vàng bò dậy đi theo.

Lan Hà và Lan Tịch xụi lơ trên mặt đất, Phúc công công và Bảo công công cũng giơ tay áo lên lau mồ hôi, sắc mặt ai cũng trắng xanh.

- Cháo... bách hợp ư?

Lan Tịch không hiểu gì nhìn Lan Hà, vô thức lặp lại lời Vạn Tuế Gia vừa nói, không hiểu sao ngài lại nói vậy.

Lan Hà suy nghĩ một lát rồi đứng lên, kéo Lan Tịch đi.

- Sáng hôm nay... khi ngủ dậy phu nhân có ho mấy tiếng... tôi nghe thấy buổi sáng trước khi lên triều Vạn Tuế Gia dặn Bảo công công bữa tối làm thêm một bát bách hợp.

Bị hai người ấy nhìn, Trương Bảo vội vàng buông bàn tay đang lau mồ hôi xuống, gật đầu.

Lan Tịch mở miệng, nhưng cũng cúi đầu không nói gì.

* * * * *

Vân Yên nằm trên sập ngủ thiếp đi, giấc ngủ sâu nhưng nặng nề.

Trong mê mê tỉnh tỉnh nàng cảm thấy một bàn tay quen thuộc vuốt nhẹ má mình, giật mình tỉnh giấc, nhận ra đó chỉ là một giấc mơ mà thôi. Bên ngoài cửa sổ, mặt trời đã xuống núi, không hề còn âm thanh nào.

Tử Cấm Thành buổi tối luôn làm người khác cảm thấy nghiêm ngặt và đè nén, mỗi con ngõ sâu hun hút cổ xưa sơn đỏ chứa đựng không biết bao nhiêu yêu hận tình thù của phi tần cung nữ, cung nữ bạc đầu ngày ngày ngâm nga, đêm đêm oán phụ khóc than chốn khuê phòng.

Phụ nữ đều yêu và tranh giành một người đàn ông, là thiên tử ngồi trên ngai vàng điện Kim Loạn nắm giữ sinh sát cả thiên hạ. Dù ngài trẻ trung hay già nua, cao lùn hay mập gầy. Ở một ý nghĩa nào đó, một người đàn ông nắm giữ quyền lực tối cao tuyệt đối, chắc chắn ngài là người có sức hấp dẫn nhất thiên hạ.

Nhìn khắp Tử Cấm Thành, rồi đưa tầm mắt khắp cả nước, nơi đâu cũng là phụ nữ của ngài. Trong vương triều này, hai mươi bảy chiếc giường trong noãn các phía tây, thẻ bài của kính sự phòng đều không còn rực rỡ như triều Khang Hi.

Trượng phu nàng không còn trẻ trung, nhưng ngài vẫn là hoàng đế, hoàng đế của một Trung Hoa to lớn.

Vân Yên mở cửa sổ, vẫn ánh trăng ấy, nhưng ở Tử Cấm Thành lại lạnh hơn.

Nàng khẽ gọi:

- Thu dọn đi, lập tức dặn người chuẩn bị xe.

Lan Hà và Lan Tịch đều sửng sốt:

- Phu nhân!

Vân Yên quát nhẹ:

- Các em nhìn chị làm gì.

Lan Hà và Lan Tịch vội vã quỳ xuống, giọng bé lại:

- Xin phu nhân suy nghĩ lại... dù là ai, bao nhiêu năm qua cũng không bằng một móng tay của phu nhân trong lòng Vạn Tuế Gia, nếu phu nhân rời khỏi Vạn Tuế Gia, e rằng cả Tử Cấm Thành này cũng bị lục tung lên mất.

Vân Yên bật cười, nhẹ nhàng lắc đầu:

- Chị chỉ định đến Viên Minh Viên thôi, có lẽ hoa ở Mẫu Đơn Đài nở rồi, đột nhiên rất muốn đến đó ngắm.

Lan Hà và Lan Tịch đều trợn tròn mắt, rồi thở phào một hơi.

Lan Tịch nhìn sắc trời bên ngoài cửa sổ:

- Bây giờ đi luôn ạ? Vạn...

Nàng ta lập tức nuốt vào bụng mấy chữ "Vạn Tuế Gia vẫn chưa về" mà chưa kịp nói ra.

Lan Hà hoàn hồn nói thầm:

- Phu nhân?

Sắc mặt Vân Yên không hề sầm xuống, Lan Tịch gật đầu ra ngoài gọi thái giám ngoài điện và thân binh. Lan Hà nhanh nhẹn vào phòng thu dọn mấy món đồ mang theo người cùng Vân Yên, quần áo đã được chuẩn bị sẵn trong Viên Minh Viên, có lẽ còn đầy đủ hơn cả trong cung, nên không cần mang theo.

Trong Tử Cấm Thành đương nhiên không cho phép tùy tiện ra vào, nhưng có lệnh bài của hoàng thượng trong tủ Vân Yên thì không gì không thể, nàng có thể tự do đi qua Tử Cấm Thành mà không ai ngăn cản. Nhưng bình thường Vân Yên và Ung Chính luôn đi cùng nhau, hôm nay là lần đầu tiên một mình nàng đến Viên Minh Viên.

Đối với hoàng gia, sự tồn tại đặc biệt của nàng như một cái bóng của Ung Chính. Của Ung Chính chính là của nàng, giường của ngài, đồ dùng của ngài, mọi bí mật của ngài, tất cả mọi thứ của ngài.

Vân Yên mang theo lệnh bài và ngân phiếu bên người, ra khỏi cửa phải mang tiền chính là thói quen của nàng, mà thật ra nàng chưa bao giờ phải dùng đến số tiền ấy, trước đây mỗi lần Ung Chính thấy nàng mang tiền theo đều bật cười.

Bảo công công từ bên ngoài dẫn theo một tiểu thái giám vào, bày biện xong bữa tối, Lan Hà định hầu hạ Vân Yên ăn chút cháo, nhưng nàng nói không muốn ăn rồi toan đi luôn, Lan Hà vội vàng bưng khay đựng bát cháo bách hợp trắng mềm ép Vân Yên ăn mấy miếng, Vân Yên ăn có lệ hai miếng rồi đặt bát lên bàn. Lan Hà đành phải lanh lẹ vừa chạy ra ngoài, vừa nháy mắt với Bảo công công.

Người trong điện Dưỡng Tâm hiển nhiên đều biết chuyện gì đang xảy ra, từ trên xuống dưới không ai dám làm trái ý định của phu nhân. Tuy có thân binh bảo vệ, nơi đến cũng chỉ là Hạ Cung Viên Minh Viên (1), nhưng phu nhân chính là viên ngọc trong tim Vạn Tuế Gia, lúc này nô tài như họ còn chưa cấp tốc đi bẩm báo thì đúng là muốn mất đầu.

Vân Yên đương nhiên biết hạ nhân sẽ thông báo lại với Ung Chính, hơn nữa dù là thân binh hay chuyện liên quan đến ra ngoài đều phải do ngài gật đầu đồng ý.

Lần đầu tiên một mình ngồi trong xe ngựa của Ung Chính, ngự tiền thị vệ giương cờ vàng cưỡi ngựa nghiêm nghị đi hai bên, tiếng vó ngựa tạo cảm giác vô cùng an toàn.

Gió đêm khẽ thổi vào, nàng vén rèm xe nhìn vầng trăng trong veo đang chầm chậm ló khỏi bầu trời đêm.

Bước chân Ung Chính gấp gáp về điện Dưỡng Tâm, trong phòng vắng tanh, chỉ còn nô tài, trên bàn là bữa tối chưa động đũa và bát cháo bách hợp còn tỏa hơi nóng mới chỉ ăn hai thìa.

Ở tuổi trung niên Ung Chính đã lâu chưa tự mình cưỡi ngựa, lần này làm gan của thân binh khắp Tử Cấm Thành vọt tới tận cổ họng.

Kĩ thuật cưỡi ngựa điêu luyện thời trẻ không hề thụt lùi, chưa tới một lát binh lính ngài đưa theo đã bắt kịp đoàn xe của nàng, họ đi phía sau xe một đoạn đường, cả đội binh lính đều im bặt, ai nấy đều căng thẳng. Đúng là cảnh tượng hiếm thấy, may mà đang buổi tối, nên không ai nhìn rõ.

Khi đến Viên Minh Viên, Vân Yên chợt cảm thấy nhẹ nhõm, về nhà rồi.

Đầu tiên nàng chạy tới Mẫu Đơn Đài, hoa mẫu đơn đã nở rộ, khẽ lay động theo gió dưới ánh trăng, đẹp như một bức họa.

Mong ước người dài lâu, ngàn dặm cùng bóng trăng. (2)

Một nhành cây một ngọn cỏ, một ngọn núi một dòng sông nơi đây đều chứa đựng những kí ức đẹp đẽ, hoặc là những chuyện xưa sống chết bên nhau, đi qua núi sụp đất lở. Có lẽ trên đời này không có gì là mãi mãi, dù hôm nay thế nào, sau này ra sao, nó vẫn luôn tồn tại, sẽ được khắc sâu, không thể phai mờ.

Về đến Cửu Châu Thanh Yến, Vân Yên mới thấy bụng đói cồn cào. Hạ nhân đã chuẩn bị sẵn bữa tối, ăn được mấy miếng, Vân Yên lại cảm thấy khát, nhưng không muốn uống canh, vì vậy bảo Lan Tịch đến hầm rượu lấy ít rượu hoa quế mấy năm trước nàng và Ung Chính tự tay làm.

Qua mấy năm ủ, hương vị rượu hoa quế càng thêm ngọt ngào, nàng ngồi trước cửa sổ, ngắm nhìn ánh đèn tầng tầng lớp lớp bên ngoài, càng ngắm càng thoải mái, uống hết mấy chén sắc mặt cũng hồng hào lạ kì.

Lan Hà vừa rót rượu và ngập ngừng mở miệng:

- Phu nhân... Giả Thế Phương... phu nhân đã nghe thấy cái tên này chưa?

Vân Yên chau mày:

- Gì cơ?

Lan Hà đáp:

- Lúc mà Vạn Tuế Gia đứng ở cửa đó, người có nghe thấy không?

Lan Tịch bật cười thành tiếng, Lan Hà nhéo nàng ta một cái.

- Phu nhân, chúng nô tì không biết, chỉ nghe thấy Lạp Tích đến bẩm báo với Vạn Tuế Gia rằng đã bắt đạo sĩ Giả Thế Phương vào tử ngục Hình bộ rồi, vì bí thuật tà độc...

Vân Yên nghe xong, hơi đăm chiêu:

- Ừm?

Lan Tịch mau mồm mau miệng:

- Chúng nô tì nghĩ rằng có phải buổi chiều...

Vân Yên trầm tư, không nói gì. Lan Hà vội kéo góc áo Lan Tịch ra hiệu nàng ta đừng nhắc đến chuyện đó nữa.

Ngồi một lát, Vân Yên dứt khoát tháo búi tóc ra để xõa ngang vai, dùng tay qua loa vuốt tóc mấy cái, cầm rượu hoa quế đến xích đu trong hậu viện, ngắm ánh trăng và cảnh sắc rực rỡ trên mấy hòn đảo không xa.

Không chỉ hoa mẫu đơn ở Mẫu Đơn Đài nở rộ, ngay cả hoa ngọc lan trắng trồng ở Tứ Nghi Đường trong Cửu Châu Thanh Yến cũng khoe sắc.

Trên cây, những bông hoa bung nở dưới ánh trăng, hương hoa vương tay áo, như bàn tay từng nắm tay nàng dưới tàng cây, dịu dàng như nước.

Xích đu đong đưa, hương quế thoang thoảng, nàng chợt bật cười, hình như chuếnh choáng say lúc nào không hay.

Bàn tay đẩy đu phía sau càng lúc càng nhẹ nhàng, dường như không muốn đẩy nàng lên quá cao.

Vân Yên nhắm mắt, giọng nói mang theo ý cười:

- Mới đẩy được mấy cái... đã mệt rồi ư, đổi Lan Tịch đi.

Mảnh sân yên ắng.

Vân Yên muốn mở mắt ra, nhưng cánh tay mạnh mẽ đã bế cả người nàng từ trên xích đu lên, tay chân giãy giụa yếu ớt mấy cái theo phản xạ, bám chặt vào xích đu, giầy cũng bị rớt ra.

Nàng cố gắng nhìn thật rõ, trước đôi mắt mơ màng là rồng vàng sống động như thật, ngẩng đầu uy nghiêm, kiêu ngạo nhìn thiên hạ. Người phía trước chầm chậm quỳ xuống, cúi đầu đeo lại chiếc giầy đã rơi ra cho nàng, khi ngẩng đầu lên, đôi mắt rồng đen tuyền sâu như đầm lạnh.

Ung Chính xòe tay nhìn nàng. Vân Yên nhìn lại ngài, không nhúc nhích.

Ung Chính vươn tay ra ôm lấy eo nàng, nửa ôm nửa bế nhấc cả người nàng lên. Vân Yên cảm thấy hơi rượu đã xông lên, đầu càng ngày càng choáng váng, yếu ớt đẩy vai ngài ra, như chú mèo nhỏ xù lông mà không làm gì được, hơn nửa người đều nằm sấp trên vai ngài, mông và đầu gối cong lại được ngài đỡ lên.

Trong phòng không còn một người, đám hạ nhân đều đã biến mất tăm.

Phòng ngủ quen thuộc, khói thong thả bay lên từ lư hương long phượng trên bàn, uyển chuyển uốn lượn dưới vầng trăng.

Vân Yên không mở nổi mắt, sau mấy lần giãy giụa người đã đẫm mồ hôi, chỉ cảm thấy hình như mình được đặt trên long sàng quen thuộc. Cơ thể lúc lên lúc xuống, làm rượu hoa quế bốc chậm ngấm sâu hơn, nàng cuộn tròn người nằm trên gối, trước mắt nhòe đi không thấy rõ.

Vừa hay buồn ngủ, trong mơ màng có bàn tay cởi tất giầy cho nàng rồi giúp nàng trở người để cởi cúc áo. Nàng chợt thấy lạnh, giật mình kéo áo của mình lên.

- Ngoan, nghe lời nào.

Bên tai là giọng nói quen thuộc đang dỗ dành, rồi lại cởi quần áo nàng ra, sau đó vuốt má nàng, nhưng có vẻ chủ nhân bộ quần áo đang cáu kỉnh, hàng lông mày cũng đỏ lên, cắn vào lòng bàn tay ngài, vùng lên đẩy ngài ra toan xuống giường.

Ung Chính hít vào một hơi, nhanh chóng ôm lấy eo nàng, ép nàng nằm bên mép giường. Ngón tay Vân Yên vừa chạm tới mép, mái tóc đen dài xõa tung trên người, trên gò má vẫn còn ửng đỏ do say rượu.

Ung Chính ngửi mùi rượu hoa quế vương trên cần cổ mảnh khảnh ấy, im lặng trong giây lát rồi cất giọng khàn khàn:

- Ngốc, đến rượu hoa quế cũng say, đâu phải cứ coi như nước mà uống được... nghe lời nào, để ta giúp nàng cởi quần áo, sẽ dễ ngủ hơn.

Vân Yên làm như không nghe thấy ngài đang nói gì, y hệt chú mèo nhỏ quậy phá giữa đêm, vùng vằng trong lòng ngài, đôi chân nhỏ không ngừng giãy dụa, lấy ngón chân để cào ngài. Cơ thể nhỏ nhắn, cùng với dung mạo không khác là bao, vẫn là cô gái như ngày nào.

Ung Chính nhìn nàng trề môi khi say, chỉ thiếu điều trao nàng một nụ hôn thật sâu. Ngài vừa mới nghĩ như vậy, Vân Yên đã xoay người ngồi lên mép giường, lảo đảo mất thăng bằng chực ngã ngửa về phía sau...

Tim Ung Chính gần như ngừng đập, mắt chưa kịp chớp thoắt cái ôm lấy nàng, mấy tiếng "rầm" vang lên, hai người cùng ngã xuống tấm thảm dưới long sàng!

May mắn dưới đất trải thảm lông dê, nên ngã không quá đau. Ung Chính đỡ gáy Vân Yên, bảo vệ nàng trong lúc nguy hiểm nhất, khuỷu tay ngài bị đập xuống đất nên hơi nhói, nhưng ngài không để ý, chỉ lo lắng nhìn người bên dưới.

Mắt Vân Yên hoa lên, hơi thở dồn dập.

Ung Chính xót xa xoa gáy nàng, rồi xoa nhẹ cánh tay và cổ tay, eo và đùi nàng, kiểm tra khắp nơi, hỏi nàng đau ở đâu, Vân Yên không trả lời, ngài đỡ gáy nàng lên, dẫn dắt câu chữ:

- Nhìn ta này, ta là Dận Chân.

Không nói câu này còn hay, Vân Yên vừa nghe xong bèn ngẩng đầu lên mông lung nhìn ngài, dường như đã nhìn rõ, nàng đấm vào vai ngài một cái, đẩy ngài ra định đứng dậy.

- Ngài buông ra!

Ung Chính hừ một tiếng, khóe miệng hơi nhếch lên, ôm chặt nàng vào lòng.

- Không buông.

Vân Yên không vùng ra được, vành mắt đỏ hoe, khóe mắt lấp lánh giọt nước, vừa tức giận lại vừa tủi thân. Vài lần như vậy, mái tóc sau đầu đã ướt đẫm mồ hôi, bờ eo bất kham đã được ngài ghì lại, nằm trọn trong lòng ngài.

Ung Chính nắm tay nàng vòng qua người mình:

- Vân Yên, nghe lời tướng công...

- Không muốn nói chuyện với ngài.

Vân Yên ngấm rượu, bịt tai sống chết không chịu nghe, khóe miệng xinh đẹp hơi dẩu lên, thở thật mạnh nhìn vô cùng đáng yêu, rồi bất chợt khóc thút thít như trẻ con.

Ung Chính dở khóc dở cười nhìn nàng làm nũng, vội giúp nàng gạt nước mắt, trái tim trở nên mềm mại như lớp thịt đệm dưới chân mèo. Ngài ôm chặt cơ thể yêu kiều đang giẫy giụa ấy, chân cũng giữ chặt, để cả người nàng ngồi lên đùi mình.

- Đừng khóc nữa, là lỗi của ta.

Ung Chính sờ tóc nàng, đều ướt cả rồi, ngài bèn đưa tay cởi cho nàng mấy cúc áo trước ngực của áo ngoài, viền chiếc yếm và bờ lưng mịn màng cũng rịn mồ hôi, bởi vậy ngài toan cởi yếm nàng ra.

Vân Yên khóc nức nở thành tiếng, ghen tuông đầy bụng đã hoàn toàn trào dâng, nàng vừa đánh ngài vừa muốn giãy ra:

- Ngài đừng chạm vào tôi.

Ung Chính ghì vai và lưng nàng lại, kiên nhẫn dỗ:

- Ta...

Vân Yên tủi thân chỉ ngón trỏ vào má ngài, dứt khoát đổi trắng thay đen:

- Đúng rồi, ngài còn bảo tôi cút!

Mây đen quả thật đã giăng khắp đầu Ung Chính, ngài nắm lấy ngón tay Vân Yên rồi đặt lên môi mình hôn một cái:

- Nói linh tinh, ai dám bảo nàng cút, ta quát ai cút cũng không dám quát nàng cút!

Mũi Vân Yên khẽ phát ra mấy tiếng hừ uất ức, đôi mắt nhòe đi ngay cả mọi thứ ở khoảng cách rất gần cũng không nhìn thấy, tiếng khóc ngắt quãng, vầng trán đầy mồ hôi. Nghe xong mấy lời ấy, không biết men rượu từ đâu xông lên, nàng đứng thẳng dậy dùng đầu gối quỳ lên eo ngài, ép ngài xuống, liên tục đấm ngực ngài, nói một hơi không nghỉ như mang theo phong phạm nữ vương:

- Rõ ràng ngài còn lườm tôi mà không chịu nhận sao? Kích thích không? Lần sau muốn tôi chọn một cô nóng bỏng hơn để ngài thử lại không? Để khỏi bị cắt ngang, trong lòng ngài lại ngứa ngáy!

Bình giấm hoàn toàn đổ rồi, nàng ghen rồi, dưới tác dụng của rượu, giấm từ bên trong bốc ra ngoài.

Từ trước đến nay Vân Yên luôn là người hiểu lý lẽ, người trong tim của ai đó khó chịu, với tác dụng của men rượu và ghen tuông, hoàn toàn làm người khác chịu thua.

Ung Chính vừa nắm bàn tay nhỏ bé của nàng, vừa ôm chặt gáy nàng, cười khổ:

- Là lỗi của ta hết, được chưa?

Vân Yên khóc rấm rứt đè ngài xuống, ghen tuông càng dữ dội hơi:

- Sai chỗ nào, ngài nói đi, tay sờ bằng tay nào, chỗ nào...

Ung Chính hít một hơi, nhưng thoải mái hơn nhiều, lưng áo đã ướt sũng từ lâu dính vào làn da, nơi vừa bừng tỉnh ngài cố gắng kìm nén càng thêm kích thích mãnh liệt, trán đã hơi nóng lên.

Vân Yên mơ màng vô tình nhận ra phản ứng của Ung Chính, vừa xấu hổ vừa tức giận khom người giữa hai chân ngài, khóc nấc lên:

- Chính là nó, hai người đều xấu xa!

Ung Chính đè lòng bàn tay nhỏ nhắn của nàng xuống, cách lớp quần áp lên thứ đang cương cứng đứng thẳng, giọng nói trầm xuống:

- Khi ấy ta vẫn mặc quần, nàng không nhìn thấy sao?

Vân Yên vùi đầu vào vai ngài, khóc nghẹn ngào:

- Nếu tôi không vào, ngài, ngài chắc chắn sẽ...

Ung Chính thở dài, hôn lên mái tóc nàng.

- Ta không biết phải nói với nàng thế nào, chiều hôm nay tìm thấy bát tự ngày sinh của ta mà Giả Thế Phương bí mật dùng, buổi trưa khi ở trong phòng luyện đan vận khí, sau khi uống đan ta luôn cảm thấy nóng trong người, vốn không có gì, nhưng trong mơ luôn nghe thấy tiếng sáo, sau đó càng cương cứng hơn, rồi hình như ta nghe thấy tiếng nàng gọi...

Vân Yên vừa khóc vừa nắm thứ nóng hổi dưới người mình, nơi ấy dần đứng thẳng như muốn phá lều, thiêu đốt lòng bàn tay nàng.

- Của ai?

Ung Chính ôm bờ eo mảnh khảnh ấy, hơi ưỡn người mạnh mẽ dùng đùi nâng cả cơ thể nàng lên, đôi mắt ưng đen tuyền mênh mông như bầu trời sao, ngẩng đầu nhìn nàng không chớp mắt, giọng nói khàn đục:

- Của nàng.

- HẾT CHƯƠNG 203 -

(1) Tên ban đầu của Viên Minh Viên là Hạ Cung.

(2) Trích từ bài thơ "Thủy điệu ca đầu – Trung Thu" của Tô Thức.

---------------

C- 204: Chưa từng thanh thản

Vân Yên mở mắt, cảm thấy cả người đều rã rời, cử động đầu ngón tay thôi cũng thấy đau, đầu cũng nhức như búa bổ. Nàng chật vật trở người, trong tấm chăn tơ tằm hơi lạnh bên cạnh đã không còn ai.

Nàng kéo chăn mỏng lên người, chậm rãi ngồi dậy, cả cơ thể co tròn trong chiếc màn mờ tối, nàng đưa tay che mắt, hơi nheo lại.

Không biết đã qua bao lâu, nàng mới mở miệng, giọng nói khàn khàn:

- Lan Tịch.

Bên ngoài phòng nhanh chóng vang lên tiếng bước chân, tấm màn được nhẹ nhàng mở ra.

- Phu nhân dậy rồi ạ.

Vân Yên ngước mắt nhìn Lan Tịch bưng chậu rửa mặt và Lan Hà đang vén rèm lên, ừ một tiếng.

Lan Hà khom người lấy gối kê sau lưng Vân Yên, nhẹ giọng bẩm báo:

- Vạn Tuế Gia đã lên triều từ sáng sớm rồi ạ, vừa nãy Tô tổng quản còn đến hỏi phu nhân đã tỉnh hay chưa, còn nói sau khi bãi triều Vạn Tuế Gia sẽ gặp Lý Vệ đại nhân ở tiền điện.

Vân Yên chán nản nhắm mắt lại, tỏ ý đã nghe rồi.

Lan Tịch khoác thêm áo cho nàng, rồi giúp nàng buộc tóc:

- Tối qua Giả đạo sĩ bị hạ lệnh xử chết, còn có cả...

Vân Yên mở choàng mắt, đôi đồng tử còn mang theo sương mờ chầm chậm nhìn Lan Tịch.

- Còn ai?

Lan Tịch sửng sốt, giọng nói nhỏ dần:

- Còn cái cô tên Linh gì đó ở cung Càn Thanh nữa...

Bàn tay đang kéo vạt áo trước ngực cứng lại:

- Sao lại thế?

- Canh ba đêm qua... nghe nói nhảy giếng rồi, lúc vớt lên đã ngừng thở.

Lan Tịch thì thầm.

Mí mắt Vân Yên giật giật, hàng mi cũng rũ xuống, bàn tay đang kéo vạt áo một lúc lâu sau mới từ từ trượt xuống.

Nàng trầm mặc súc miệng, hai người bên cạnh không dám thở mạnh, cho đến khi nàng rời khỏi long sàng, ngồi trước bàn trang điểm để Lan Tịch và Lan Hà chải đầu cho mình, mắt vẫn luôn nhìn ra ngoài cửa sổ không biết đang nghĩ gì.

Lan Hà nhìn sắc mặt Vân Yên, nhẹ nhàng nói:

- Có phải phu nhân đang không vui... Lan Tịch cũng chỉ là mồm miệng nhanh nhảu sợ phu nhân vẫn buồn thôi ạ.

Vân Yên hoàn hồn lại, khóe môi giãn ra:

- Không đâu.

Lan Tịch trù trừ quỳ dưới chân nàng:

- Phu nhân đã... tha thứ cho Vạn Tuế Gia chưa?

Vân Yên vuốt chiếc lược ngà trong lòng bàn tay, dịu dàng lắc đầu.

- Tha thứ cho ngài đâu dễ dàng, mọi người đều biết ngài là Vạn Tuế Gia.

Khóe miệng Vân Yên mang theo nét an tĩnh và bình thản.

Là một âm mưu động trời trên trường chính trị, hay chỉ là lâm hạnh ngẫu nhiên thường thấy giữa hoàng đế và cung nữ trong cung Càn Thanh. Cho đến bây giờ, với nàng dường như đã không còn quan trọng. Nếu không phải âm mưu, quả nhiên đế vương sủng hạnh vô thường, thanh xuân của nàng cũng chết oan.

Từ Tự Nhi trong biệt trang suối nước nóng nhiều năm trước đến Linh Nhi trong cung Càn Thanh hôm nay, nàng không biết nếu mình không nhìn thấy chuyện ấy, họ có biến mất sạch sẽ như thế hay không.

Hoàng cung nơi này luôn lạnh lùng vô tình.

Là một minh chủ, ngài chưa bao giờ yếu lòng. Là một hoàng đế, chỉ cần một giây phút hoài nghi, mạng người sẽ như cỏ rác. Người đàn ông ngủ bên cạnh nàng mấy mươi năm, lúc nào cũng là vị hoàng đế thật sự.

Thời thế đổi thay, nhưng sự thấu hiểu và tình cảm trong lúc hoạn nạn sống chết bên nhau mà người đời không biết chưa từng thay đổi. Nếu không phải vậy, thì có lẽ người phải chịu tội vì cắt ngang "nhã hứng" của hoàng đế chính là nàng.

- Chị nói các em không hiểu đâu... một mình chị ở bên ngài mấy chục năm, phụ nữ đi qua cuộc đời ngài như cá diếc qua sông, nhiều không kể xiết. Nếu trong lòng ngài thích những cô gái xinh đẹp trẻ trung, chị cũng hiểu.

Nàng cong khóe miệng, như cười như không, ánh mắt vẫn luôn đặt lên răng của chiếc lược ngà.

- Cả đời này, vì tranh đấu cha anh, vì xã tắc Đại Thanh, vì dân lê trăm họ, cả năm ngài cũng chỉ được nghỉ ngơi vào sinh nhật mình, đâu được hưởng thụ thú vui ca hát cưỡi ngựa nuôi chó. Đàn ông bình thường còn thích phụ nữ xinh đẹp, huống chi ngài là người không bình thường.

Từ trong đáy lòng, mỗi cô gái đều khát khao kiếp này mình được sắp xếp ổn thỏa, sống yên ổn hạnh phúc. Lúc nhỏ có cha mẹ yêu thương, khi trưởng thành có trượng phu nâng niu. Không có sợ hãi, không có khổ cực, không phải lang thang khắp nơi, không phải bơ vơ lạc lõng.

Hiểu Hi cũng muốn thế, luôn luôn muốn thế, sau này trở thành Vân Yên, dần dần nàng không còn muốn nữa.

Lan Hà và Lan Tịch quỳ dưới chân Vân Yên, ngẩng đầu nhìn nét mặt dịu dàng bình tĩnh của nàng. Phải là một người phụ nữ thế nào, mà lời nàng nói ra không hề có chút đố kị hay oán hận.

Vân Yên mỉm cười đưa tay gạt mái tóc lòa xòa trên trán Lan Tịch, rồi xoa đầu Lan Hà:

- Yên tâm, chị tự biết chừng mực... ừm... các em cũng đi theo chị bao nhiêu năm, năm sau sẽ giúp các em tìm một người thật thà tốt bụng để gả đi, tuổi tác lớn hơn, các em rồi sẽ hiểu.

Lan Hà và Lan Tịch đều ngây ra, cùng mở miệng nôn nóng hỏi:

- Phu nhân không cần chúng em nữa ư?

Ngón tay trỏ của Vân Yên dí nhẹ vào trán Lan Tịch, sau đó nhìn Lan Hà:

- Làm như trong cung thiếu cơm các em vậy.

Nàng thở dài một hơi,

- Cung nữ chết già trong cung cấm này quá nhiều rồi, chị ích kỉ, không muốn nhiều thêm hai người.

Vành mắt Lan Tịch hoe đỏ:

- Nô tì từ nhỏ đã đi theo phu nhân, nếu phu nhân đổi người khác, thì làm sao... làm sao thân thiết được?

Lan Hà cũng cắn môi, ngần ngừ nói tiếp:

- Có phải chúng nô tì làm sai chuyện gì không?

Vân Yên ngẩn người, thoáng mỉm cười:

- Nha đầu ngốc, chị đã có dự định ấy từ rất lâu rồi, chỉ chưa nói rõ với các em thôi. Các em đều là những người tốt nhất, một lòng một dạ với chị, tình cảm nhiều năm của chúng ta, sao chị lại không biết? Có điều...

Nàng ngập ngừng, rồi mỉm cười dịu dàng:

- Chàng rể tốt này không thể tìm thấy ngay trong ngày một ngày hai, cần phải có thời gian. Nếu không tìm được người tốt, cũng đâu thể chọn đại được, lúc ấy e rằng các em phải đi theo chị rồi.

Lan Hà lập tức đáp:

- Nô tì nguyện cả đời này đi theo chủ tử.

Lan Tịch gấp gáp nói:

- Nô tì cũng thế.

Vân Yên xoa đầu họ, cầm lược đứng lên lặng lẽ đi tới trước cửa sổ, không biết đang nghĩ gì.

Bầu trời ở Viên Minh Viên trong xanh hơn Tử Cấm Thành, căn phòng cũng sáng sủa hơn.

Lan Hà đứng dậy, định lấy chiếc áo khoác trên ghế quý phi, ánh sáng vô tình hắt từ rèm lụa trong phòng xuống, trong giây lát mắt Lan Hà khẽ chớp, mở miệng ra rồi nhanh chóng khép lại. Nàng ta kéo tay áo Lan Tịch, Lan Tịch vừa hé miệng ra bèn vội vàng lấy tay che lại... cái đó... rõ ràng là đôi giầy rồng vàng đế đen quen không thể quen hơn.

Chiếc quạt ngà voi nhẹ nhàng gạt rèm lên, chủ nhân đôi giầy rồng yên lặng bước trên tấm thảm.

Trên vai được khoác thêm chiếc áo choàng, Vân Yên cúi đầu dùng lược chải tóc, không quay đầu lại, thở dài:

- Vẫn biết các em thương chị, nhưng dẫu sao các em vẫn còn nhà mẹ đẻ, lấy được người chồng tốt, chị cũng yên tâm hơn.

Ngón tay trỏ đeo nhẫn ngọc có khớp xương rõ ràng, ngập ngừng dừng lại giữa không trung, cuối cùng khẽ đặt bên bờ vai gầy của nàng.

Vai Vân Yên cứng đờ, chiếc lược trên tay khựng lại, nàng chầm chạp ngẩng đầu lên, quay nửa người ngước mắt lên nhìn ngài, nét mặt bình thản...

Trong đôi mắt thăm thẳm của ngài có màu vàng khi nắng hắt vào, bốn mắt chạm vào nhau, hai người đều không nói gì.

Ung Chính đưa tay lấy chiếc lược trên ngón tay phải Vân Yên, ngắm nó tỉ mỉ. Vân Yên thong thả quay đầu đi, nhưng cánh tay trái của ngài vòng qua cổ nàng từ phía sau, để người mình đến gần lưng nàng hơn.

Ngón tay cái của ngài dịu dàng đỡ lấy cằm nàng, chiếc nhẫn phỉ thúy lạnh như băng chạm lên yết hầu, ngay cả lòng bàn tay cũng đặt lên cần cổ mảnh mai nơi mạch đang đập mạnh mẽ.

Vân Yên ngây người, theo bản năng muốn thoát khỏi vòng kìm kẹp để quay người đi.

- Suỵt, đừng cử động.

Ung Chính thì thầm vào tai nàng, giọng nói giàu từ tính và rất nhẹ.

- Nàng thấy không, bao nhiêu năm nay, những ngày sống trong Viên Minh Viên còn thoải mái hơn cả sống trong cung.

Vân Yên trầm mặc ừ một tiếng.

Ngài lại nói tiếp:

- Trẫm biết, điều cả đời này nàng muốn, trẫm không thể cho nàng. Nhưng lòng ta chưa từng thanh thản.

Chưa từng thanh thản.

Vân Yên lẩm nhẩm lại bốn từ ấy, nhắm mắt đặt cằm lên hổ khẩu của ngài.

Ung Chính ngừng lời, quay người nàng lại, nhẹ nhàng nắm lấy tay nàng, bước tới bên bàn, kéo nàng cùng ngồi xuống, trước sau không hề buông tay nàng ra.

Long Diên Hương trong lư hương trên bàn thong thả bay lên, khoan thai che mất đuôi mày khóe mắt ngài, dường như bước chân thời gian cũng chậm lại.

- Hơn ba mươi năm trước, bên cạnh trẫm có rất nhiều người, có cả nàng. Bây giờ từng người nối bước nhau đi, nàng vẫn ở lại.

Ngài nheo mắt chậm rãi nói, giọng nói hơi khàn mang theo bãi bể nương dâu của vị đế vương trung niên.

- Bàn tay này, dù nàng nắm hay không nắm tay ta, thì nó vẫn luôn gắn bó với ta, mười ngón tay nối liền với tim.

Vân Yên nở nụ cười rất nhẹ, khóe môi dịu dàng cong lên. Nàng khẽ nắm lại tay ngài.

Ánh mắt ngài nhìn thẳng vào mắt nàng, mười ngón tay của hai người đan vào nhau, khóe mắt nồng nàn như đã thay cho mọi người bộc bạch.

Mùa thu năm thứ mười, Ung Chính đăng cơ được mười năm, thường sống ở Viên Minh Viên, cung nữ trong Tử Cấm Thành được ban ơn xuất cung không phải số ít. Tính sơ qua trong cung thiếu đi rất nhiều cung nữ.

Tròn mười năm, hậu cung không có đứa trẻ nào được sinh ra. Trong lịch sử các triều đại phong kiến trăm nghìn năm cũng là trường hợp hiếm thấy.

Sau năm mới, Vân Yên vô tình gặp Tô Bồi Thịnh trong Viên Minh Viên, y mang thẻ bài sơn màu xanh ở đầu (1) tới, những thẻ bài ấy chưa từng được đưa tới Cửu Châu Thanh Yến.

Có lẽ do cố ý sắp xếp hoặc chủ tớ ngầm hiểu ý nhau, từ sau khi Ung Chính lên ngôi và nàng vào cung, rất nhiều năm chưa bắt gặp Tô Bồi Thịnh mang thẻ gỗ sơn xanh tới... nàng lướt mắt qua thấy mười mấy cái tên, Hi quý phi, Dụ phi, Ninh tần, Lưu quý nhân, Xuân thường tại, Anh đáp ứng... những con chữ tiểu Khải nhỏ bé thanh tú đều trực tiếp liên quan đến vận mệnh của mỗi người phụ nữ.

Tô Bồi Thịnh đang định lui xuống, lại Vân Yên khá có hứng thú ngắm những thẻ gỗ sơn xanh, Ung Chính bên cạnh vừa cúi đầu phê tấu chương, vừa ngẩng đầu nhìn nàng. Ngài hắng giọng:

- Lại đây.

Vân Yên rời tầm mắt mỉm cười nhìn ngài,

- Thường thường tại? Quả là tên hay.

Ung Chính một tay cầm bút, một tay lấy gọng kính trên sống mũi xuống, hơi nheo mắt nhìn nàng, rồi đưa tay day sống mũi mình hai cái, thoạt nhìn rất mệt mỏi.

Vân Yên bước tới sau ghế rồng, hai bàn tay nhẹ nhàng bóp huyệt thái dương cho ngài. Tô Bồi Thịnh vội bưng chiếc khay đựng đầy thẻ gỗ lui ra ngoài.

Ung Chính khép mắt lại, một tay để trên vịn ghế, tay kia thoải mái bắt lấy cổ tay nàng.

- Nàng còn nhớ quản lĩnh tên Lưu Mãn ở Sư Tử Viên không?

Bỗng nhiên ngài hỏi thế.

Tay Vân Yên sựng lại, nàng ngẫm nghĩ rồi ừ một tiếng:

- Nhớ chứ, cái người đen đen, thật thà.

Ung Chính kéo tay nàng:

- Khuê nữ của ông ta cũng ở trong cung.

Vân Yên nghe xong vẫn đáp ừ, buông tay xuống rời khỏi lưng ghế rồng, tới bên người ngài, cười trêu:

- Thường thường tại ư?

Nét mặt Ung Chính bất đắc dĩ, nhéo eo nàng:

- Trừ nàng ra còn ai xứng với ba từ "Thường thường tại" (2)?

Vân Yên lườm ngài một cái đến bật cười, Ung Chính thuận thế kéo nàng ngồi vào lòng mình.

Vân Yên vòng tay qua cổ ngài, tay kia vuốt ve đường mép tóc sáng bóng trên trán, bình tĩnh đáp:

- Đã lật thẻ bài chưa?

Ung Chính ngước mắt lên nhìn nàng, Vân Yên cũng nhìn lại ngài. Ngài bất ngờ bế bổng nàng lên, đi vào noãn các trong điện bên cạnh.

Thời tiết đang vào độ đẹp nhất, không nóng không lạnh còn khá mát mẻ. Nội y bằng bông mềm dán vào cơ thể là xúc cảm dễ chịu nhất, cảm giác khi bị lột từng món đồ trên người xuống cũng nhạy cảm nhất.

Ung Chính phủ phục lên người nàng, chiếc quần lót được ngài kéo rơi từ cặp đùi mềm mại, đôi chân và bờ mông trần trắng trẻo như ẩn như hiện sau chiếc áo bào của ngài.

Hai mắt ngài nhìn nàng chăm chú, không chút ngập ngừng khi tách cặp đùi đang khép của nàng ra, Vân Yên đẩy vai long bào người đàn ông ấy, toan mở miệng, ngón tay cũng nhéo mạnh vào vai ngài, trong phút chốc khóe mắt ướt nhòe.

Động tác của Ung Chính không ngừng nghỉ, hai người không nói với nhau câu nào, nhưng ánh mắt luôn quấn quýt giao hòa, hơi thở đôi bên càng ngày càng nặng nề.

Ánh nắng buồi chiểu ngày xuân dễ gây buồn ngủ, trong màn chợt sáng chợt tối. Đây vốn là chỗ ngài nghỉ ngơi xử lý chính vụ, Vân Yên chưa bao giờ ngủ lại.

Ngón tay Ung Chính làm lược khẽ chải mái tóc dài xõa trên ngực nàng, thời gian dường như dài ra và xa xôi.

- Thị thiếp trong nhà lão Thập Thất sắp sinh rồi, trẫm đã nói với đệ ấy, sẽ nhận đứa bé này làm a ca, đưa về cung nuôi.

Vân Yên mở choàng mắt nhìn ngài, có phần ngạc nhiên:

- Con cái Doãn Lễ vốn đã đơn bạc rồi...

Ung Chính cười cười:

- Thị thiếp này không được lòng đệ ấy lắm, nay mai sẽ còn cơ hội khác. Huống chi sau này...a ca vẫn là con của đệ ấy.

Vân Yên sững người, tựa như bừng tỉnh nhìn lại ngài.

Ung Chính cũng nhìn nàng, hai người trao nhau cái ôm thật chặt.

- HẾT CHƯƠNG 204 -

(1) Ở triều Thanh, khi tuyển tú nữ hoặc triệu tẩm hậu phi sẽ thẻ gỗ có sơn màu xanh ở đầu.

(2) Trong tiếng Trung, "thường thường tại" còn có nghĩa luôn luôn ở đây.

------------------

C- 205: Bỗng nhiên ngoảnh đầu

Vân Yên cúi đầu nhìn đứa bé như chú mèo con trong lòng, dè dặt đeo chiếc vòng ngọc nạm vàng cho bé.

Bé có đôi mắt ấm áp, nhỏ xíu, khi hình người khác hình như cũng đang cười.

Bỗng nhiên Vân Yên thất thần, cho đến khi Lan Tịch gọi nàng, nàng mới hoàn hồn lại, thu tay về. Nàng vỗ về bọc tã lót bằng gấm, quay đầu nhẹ giọng nói:

- Đưa tiểu a ca cho Lưu quý nhân chăm sóc, về sớm một chút.

Lan Hà đáp vâng, đưa hai bà vú đã qua chọn lọc kĩ càng đi theo.

Vân Yên nhìn bóng lưng họ, cho đến khi biến mất.

Nàng không tự tay nuôi dưỡng tiểu a ca, ngay cả số lần bế cũng không nhiều, nhưng mỗi ngày đều hỏi thăm hạ nhân tình hình của bé. Ung Chính đều biết, nhưng không nói gì. Ngài sao có thể không hiểu, nàng không dám nuôi.

Bé là đứa trẻ ấm áp, đôi mắt ấy còn dịu dàng hơn cả Bát thúc, Thập Tam thúc.

Nàng không dám trao cho bé quá nhiều yêu thương, cũng không dám nhìn khuôn mặt và ánh mắt có nét giống Lục Thập. Nàng lặng lẽ cầu mong bé có thể bình an trưởng thành trong cung, một ngày nào đó trở về bên a mã mình, không bị cuốn vào sóng gió tranh giành quyền lực mà thời đại nào cũng có. Nỗi khổ của hoàng đế, có lẽ không ai rõ hơn nàng. Không bao lâu sau, Lưu quý nhân được sắc phong thành Khiêm tần, địa vị coi như khá cao trong hậu cung, nàng ta vô cùng tận tâm với tiểu a ca, cuộc sống của tiểu a ca cũng khá thoải mái.

Những ngày trong Viên Minh Viên trôi qua bình lặng, họ dường như không có ý định quay về Tử Cấm Thành, nhưng Ung Chính vẫn bận rộn chuyện triều chính, không hề nhàn rỗi hơn khi ở trong cung, lửa trong lò luyện đan ở Viên Minh Viên càng ngày càng cháy rừng rực. Một Giả Thế Phương bị xử chết với tội danh mưu đồ không thành dường như không thể làm thay đổi cố chấp muốn nắm giữ đời đời kiếp kiếp của hoàng đế. Có mấy đêm, Ung Chính đưa nàng đi thử thuốc, trong đạo tràng đày đặc la bàn và bùa chú mà nàng không hiểu, như lạc vào một thế giới kì quặc. Ngài luôn đặt rất nhiều kì vọng, nhưng mỗi lần thử đều không đạt được kết quả mong muốn. Nàng buộc lòng phải nói với ngài rằng uống đan sẽ hại thân, là một người hiểu rõ tam quan, sao ngài lại không hiểu, nhưng không hề hối tiếc. Nàng nhìn vào mắt ngài, cảm xúc ấy không phải người bình thường là có thể hiểu.

- Phu nhân, để nô tài che dù cho người, buổi trưa cẩn thận nắng to.

Thái giám điện Dưỡng Tâm vừa bung dù vừa căn dặn, y khoảng mười bảy mười tám tuổi, đôi mắt trắng đen rõ ràng vô cùng hoạt bát.

Vân Yên cười cười, đưa tay nhận lấy chiếc dù.

- Cậu về đi, không cần đi theo cùng, tôi đâu yếu ớt vậy.

Lan Tịch cầm hộp thức ăn trong tay Vân Yên, cười đùa:

- Phu nhân đi đường không xảy ra chuyện gì thì chúng nô tì mới có cơ hội được Vạn Tuế Gia ban thưởng, gia nhìn thấy bát canh đậu xanh đầu tiên của năm nay, còn không vui vẻ ban thưởng sao.

Vân Yên nghe xong, kìm lòng không đặng mà bật cười:

- Em ấy, càng ngày càng mồm mép, không gả chồng không được rồi.

Lan Tịch vừa làm nũng vừa xin tha, vui cười suốt cả quãng đường đến điện Viên Minh Viên.

Nàng vừa bước vào, đám thám giám lập tức thỉnh an, nàng hỏi một câu theo lệ:

- Vẫn đang nghị sự ư?

Hiện giờ Sài Ngọc đang là tổng lĩnh thái giám điện Viên Minh Viên, trong phút chốc nét mắt y lộ vẻ do dự:

- Bẩm phu nhân... không ạ.

Vân Yên gật đầu, khi bước qua thì nhìn y một cái. Lan Tịch cũng nghi ngờ nhìn Sài Ngọc, kéo tai y nói thầm một câu, sau đó giẫm chân y, đuổi theo Vân Yên.

Vân Yên vừa bước vào nguyệt môn thì nghe thấy tiếng cười. Cùng với tiếng cười, bức tranh vui vẻ hiện ra rõ ràng trước mắt nàng.

Ung Chính cúi đầu dịu dàng nhìn người bên cạnh, cơ thể cao lớn của ngài dựa vào ghế, chân đeo giầy rồng dang rộng đặt trên bệ kê chân, vạt áo thường phục để trên đầu gối, chiếc quần dài thêu hoa văn rồng ẩn hiện...

Một cô gái thanh tú mặc cung trang màu xanh đang bế tiểu a ca, nàng ta mỉm cười quỳ bên chân ngài, mặt mày các bà vú bên cạnh cũng rạng rỡ.

Nàng nhìn góc mặt cô gái ấy, mày lá liễu, nước da trắng ngần, vóc người mảnh khảnh, đương độ tuổi đẹp nhất mười sáu mười bảy, không quá rực rỡ, nhưng lại có cảm giác như đã từng quen biết.

Bước chân Vân Yên hơi khựng lại, người trong phòng đều tập trung vào nàng ta.

Lan Tịch xách hộp thức ăn đi tới, gọi:

- Phu nhân.

Ung Chính ngẩng đầu lên, nhìn thấy nàng. Cô gái mặc cung trang màu xanh cũng ngước đầu lên, nhìn thẳng vào ánh mắt nàng, đôi mắt ấy, rõ ràng rất quen thuộc.

Mấy bà vú vội khuỵu gối quỳ xuống đất thỉnh an, cô gái ấy cũng lúng túng làm theo, trông có vẻ bối rối.

Ung Chính nhìn Vân Yên, ngồi trên ghế giường đưa tay phải ra, Vân Yên bước từng bước tới, đặt tay trái vào lòng bàn tay ngài.

- Nơi ở của Khiêm tần nương nương và tiểu a ca tuyệt thật đấy.

Vân Yên nâng tay phải ra hiệu cho họ đứng lên.

Khiêm tần Lưu thị chính là cô gái mặc cung trang màu xanh, nàng ta biết rõ thân phận của Vân Yên, vội cúi đầu đáp vâng, bế tiểu a ca tới đặt vào lòng nàng.

Vân Yên rút tay mình khỏi tay Ung Chính, đón lấy tiểu a ca. Bé đang ngậm một ngón tay cười tươi ấm áp. Lòng Vân Yên mềm mại hẳn đi, bóng dáng người đàn ông ôn hòa năm ấy bất chợt lướt qua tim nàng, đứa bé mới chỉ ngần này tháng sao lại giống người thúc thúc đó đến thế?

Chợt có một bàn tay giúp nàng vuốt phẳng nếp nhăn của vạt váy phía sau eo, nàng mới nhận ra mình đang thất thần, bèn ngước đầu lên nhìn Khiêm tần Lý thị...

Bỗng nhiên quay đầu, đều là bóng hình cố nhân. Người bên cạnh có từng nhớ đến hai huynh muội* vừa yêu lại vừa hận ấy?

Yêu, hoặc chi là hận, cuối cùng trở về với cát bụi.

Vân Yên tiếc nuối chạm vào khuôn mặt nhỏ bé ấy, rồi đưa tiểu a ca cho Lan Tịch.

- Tiểu a ca chắc cũng đói rồi.

Mọi người đều hành lễ lui xuống, khi đứng lên Khiêm tần Lưu thị chỉ nhìn vị hoàng đế đang nhắm mắt dưỡng thần trên ghế. Vân Yên nhìn bóng lưng nàng ta, ánh mắt dõi theo cho tới khi họ rời đi hẳn, nàng không nói thêm câu nào, cũng không muốn nói gì.

Những ngày tháng bình lặng không dài, vùng Cổ Châu bất ngờ tạo phản. Tháng bảy năm Ung Chính thứ mười hai, nơi ấy có lời đồn "Miêu vương xuất hiện", người Miêu đều tin, vì thế phản đối sự thống trị của lưu quan (1). Quan phủ từng bắt người tạo tin đồn "người Miêu 'dế nhũi' (2)", sau đó lại thả ra, bởi vậy một số người "tập trung gây sự".

Thật ra từ sau khi được Ung Chính thu phục vào năm thứ bảy, Cổ Châu đã thiết lập Cổ Châu sảnh, đưa lưu quan đến quản lý. Vùng Cổ Châu vẫn có danh mục quan địa phương, ví dụ như trưởng quan ty, phó trưởng quan ty, thổ xá... tuy sau khi Cổ Châu sảnh xây dượng xong, những quan này được đổi thành những cái tên như thổ thiên tổng, thổ bả tổng, ngoại ủy thổ xá, giúp đỡ triều đình nhà Thanh quản lý sơn trại người Miêu, nhưng không thể diễu võ dương oai như ngày trước. Vì vậy, họ luôn hi vọng khôi phục lại huy hoàng của một thời.

Sau khi Ung Chính đế nghe Ngạc Thái Nhĩ bẩm báo xong tình hình ở Cổ Châu, để tránh có chuyện xảy ra, ngài lập tức phái Lại bộ thị lang Lữ Diệu Tăng, Đại Lý Tự Khanh Đức Phúc, sẽ cùng quan viên địa phương đến Cổ Châu để tuyên bố chỉ dụ và giáo dục cảm hóa, nhưng không có hiệu quả. Sau đó trấn áp những người gây sự, kết quả dẫn đến quy mô phản loạn còn lớn hơn.

Sắp cuối năm, bên khóe miệng Ung Chính bị nhiệt nổi mấy bọc nước, thái y viện vô cùng lo lắng, bôi thuốc trong ngoài đều không làm bọc nước tiêu bớt. Bình thường ngài thích nhất chỉnh tề, hơn nữa không thể không thiếu trà nóng, bây giờ chạm vào là đau, trong lòng buồn bực không thôi.

Hương thơm ấm áp trong phòng thoang thoảng, Ung Chính mặc áo bào thêu rồng lượn màu vàng viền lông cáo màu đen ngồi xếp bằng trên sập rồng, một tay cầm tấu chương, một tay cầm chén trà.

Một tiếng thở dài bực bội, chén trà lại được đặt xuống, tạo thành tiếng chạm lanh lảnh. Làm mấy tiểu thái giám, ngay cả Tô Bồi Thịnh đứng bên ngoài phòng đều giật mình, quỳ xuống đất.

Vân Yên vém rèm vào, nhìn ngài đương chau mày, rồi nhìn mấy mụn nước đo đỏ bên khóe miệng ngài, nàng hơi nhếch môi lên.

Nàng vừa xua tay ra hiệu cho mấy tiểu thái giám đứng dậy, vừa bước tới gần sập rồng, Tô Bồi Thịnh nhanh nhẹn bò lên đưa đám thái giám ra ngoài.

Ung Chính đọc tấu chương mà không ngẩng đầu lên, sau khi giơ một tay ra chuẩn xác nắm lấy tay nàng thì mới ngước đầu.

- Sao lại lạnh thế này?

Vân Yên trở tay nắm lại tay ngài:

- Là tay chàng nóng.

Ung Chính cọ tay vào má nàng:

- Mặc nhiều một chút.

Vân Yên gật đầu, trượt tay khỏi lòng bàn tay ngài, xoay người đi vào phòng trong. Ung Chính lại quay trở về tư thế ban đầu tiếp tục đọc tấu chương.

Không tới một lát, Vân Yên bước ra, cầm theo tăm bông và hộp thuốc nhỏ, ngồi bên cạnh ngài, cúi đầu lấy tăm bông chấm một ít thuốc màu xanh trong suốt, nghiêng đầu nhẹ nhàng bôi lên khóe miệng ngài. Khóe miệng ngài hơi giật giật, kéo theo những sợi tóc mới bên mai, ánh nắng buổi chiều hắt vào vô cùng chói mắt.

Ánh mắt Vân Yên tập trung vào nếp nhăn khóe miệng ngài, Ung Chính nhạy cảm di chuyển ánh mắt, nhìn vào mắt nàng.

- Sao thế?

Vân Yên mỉm cười,

- Còn đau không?

Ung Chính trả lời:

- Đỡ hơn nhiều rồi.

Vân Yên gật đầu, cúi đầu thu dọn hộp thuốc. Ung Chính chợt ngước mắt lên:

- Gần đây có phải... trẫm già hơn không?

Trong lòng nàng run lên, ngài vẫn là người nhạy cảm như thế, chưa từng thay đổi.

Nàng đặt hộp thuốc trong tay xuống, giơ tay xoa trán ngài, tựa người vào lòng ngài, đặt một nụ hôn giữa trán.

- Không già.

Lễ Vạn Thọ năm Ung Chính thứ mười hai chỉ là một chén rượu nhạt, Ung Chính đế trúng gió hắt xì liền mấy cái, trở về sớm nghỉ ngơi, nửa đêm thì bị sốt, cả người nóng hầm hập. Vân Yên ngủ đến nửa đêm thì tỉnh giấc bởi một bàn tay nóng rực đặt trên bụng mình, nàng vội vã bò dậy gọi người châm đèn.

Bệnh lần này đến nhanh chóng mà không hề báo trước, Vân Yên và Tô Bồi Thịnh đều nhớ tới trận bạo bệnh phong hàn mười mấy năm trước khi còn trong vương phủ. Bây giờ năm tháng rốt cuộc vẫn không tha cho ai, người đã hơn năm mươi tuổi, bệnh đến như núi đổ, bệnh đi như kéo tơ.

Nếu không đổ bệnh, ngài thật sự chẳng thể nghỉ ngơi. Tứ a ca Hoằng Lịch và Ngũ a ca Hoằng Trú ngày ngày đều tới thỉnh an, mấy vị hoàng tử phúc tấn cũng hiếu kính tận tâm. Nhưng chính sự trên triều, phản loạn địa phương không thể giảm bớt chỉ vì hoàng đế bị bệnh, nghỉ ngơi chưa được mấy ngày, Ung Chính triệu quân cơ đại thần đến Cửu Châu Thanh Yến để bàn việc, đã mệt lại thêm mệt. Ung Chính sốt ruột, tim phổi nóng như lửa đốt, bệnh tình càng thêm nặng hơn. Cứ mấy lần như vậy, tình hình không hể khả quan. Thái y dặn dò không được tắm rửa, mỗi tối nàng đều tự tay lau người cho ngài. Trước đây, hình như chưa từng đổ bệnh nặng đến thế, nhưng cứ tiếp tục sống thế, ngược lại ngài chẳng hề tự do, làm nàng không nhìn thấu nổi ngài.

Vân Yên thầm cảm thấy lo lắng, nhưng nàng lệnh cho bản thân phải kiên cường. Nhìn tất cả mọi chuyện, đối với Ung Chính, nàn không biết nên yêu hay nên trách, cả đời này nàng chưa từng can thiệp, bây giờ càng không thể không hiểu lòng kiên quyết của ngài với lê dân xã tắc.

Đèn hoa trong Viên Minh Viên được thắp lên, nàng vén tóc mai nhìn ra bên ngoài cửa sổ, bắt gặp Tô Bồi Thịnh dẫn thái giám điện Dưỡng Tâm Sài Ngọc tới, y mang theo chậu đồng bốc khói nghi ngút, nàng bèn gật đầu tỏ ý cho họ bê vào, rồi cúi đầu xắn ống tay áo khoác lông màu trắng của mình lên, cũng đi vào.

Một tay nàng vén rèm của phòng trong noãn các phía đông lên, trên vai Ung Chính khoác long quái, trên sống mũi là cặp kính, ngài tựa vào long sàng đọc tấu chương, vừa đọc vừa bắt đầu ho, làm đống tấu chương bên giường rơi xuống.

Địa long trong phòng ấm áp vừa đủ, không nóng quá cũng không lạnh quá, có điều nàng lại phải khuyên người bệnh.

Vân Yên đi tới, đưa tay kéo lại long quái trên vai ngài, nhẹ nhàng nói:

- Ngủ chưa được một giấc mà đã dậy xem tấu chương rồi.

Ung Chính lại ho một tràng, vừa xua tay vừa che miệng. Ngài ho khiến tim Vân Yên đau nhói, đau xót vừa trào lên nhưng nàng nhanh chóng kiềm chế lại. Vân Yên vỗ nhẹ lưng ngài, tay kia sờ trán ngài, rồi trượt xuống bóp nhẹ gáy.

Vân Yên chau mày nhìn tấu chương trong tay Ung Chính, trên tấu chương viết chi chít chữ, nàng bỗng cảm thấy những con chữ ấy như đã trói buộc cả cuộc đời ngài, chưa từng buông tha, chưa từng ngừng nghỉ.

Trong mắt nàng, hàng mi của ngài không còn dày rậm như hồi trẻ, sau bao nhiêu sương gió, ngược lại ngài giống Khang Hi trong kí ức hơn.

Cả đời này, nàng chưa bao giờ trách ngài, oán hận ngài, thậm chí yêu cầu điều gì từ ngài. Vì ngài có tham vọng của mình, dân lê trăm họ của mình.

Giờ này, phút này, nàng nhận ra không thể che giấu nổi ích kỉ của mình nữa, nàng không muốn ngài mêt mỏi.

Trước khi ngủ Vân Yên lau người cho Ung Chính, nàng rất tự nhiên kéo cạp quần ngài xuống, ngài bỗng nhiên giữ tay nàng lại, nàng ngước mắt lên nhìn ngài.

Ung Chính tựa lưng vào gối, nghiêng đầu khẽ ho mấy tiếng, giọng khàn đục:

- Không cần cởi đâu.

- HẾT CHƯƠNG 205 -

* Huynh muội mà tác giả viết ở đây mình nghĩ là huynh muội Niên thị, hoặc là ai đó, nếu các bạn nhớ ra chi tiết gì thì giúp mình nhắc lại với.

(1) Lưu quan: quan địa phương của những nơi tập trung dân tộc thiểu số ở Tứ Xuyên, Vân Nam, Quảng Tây... thời Thanh, Minh; chỉ đảm nhiệm chức vụ trong một nhiệm kì.

(2) Từ gốc là老包, một từ địa phương vùng Đông Bắc, có nghĩa là quê mùa, đầu đất, vô dụng.

------------------

C- 206: Đại kết cục

Vân Yên cúi đầu nhìn Ung Chính, buông tay ra, nhẹ nhàng đắp lại chăn cho ngài, dọn dẹp xong thì thả rèm xuống rồi ra ngoài.

Khi nàng vào, Ung Chính nghiêng người nằm quay lưng về phía màn, dường như đã ngủ thiếp đi. Nàng khẽ khàng thổi tắt mấy ngọn nến trong phòng, chỉ để lại một cây, nương theo ánh sáng lờ mờ thu dọn quần áo ngài đã thay ra và bút mực tấu chương bừa bãi trên bàn.

Tiếng loạt xoạt rất nhỏ, hơi thở của vị hoàng đế trên giường chợt ẩn chợt hiện. Làm xong mọi việc, nàng theo thói quen bưng một chiếc ghế đẩu tới bên chiếc màn che nửa long sàng, căn phòng trở về với yên tĩnh, tiếng tích tắc của chiếc đồng hồ kiểu Tây bên ngoài điện vô cùng rõ ràng, trong đầu nàng nhớ lại những lời người đứng đầu thái y viện Lưu Dụ Đạc vừa nói.

Không biết từ lúc nào, Ung Chính trở người lại, hình như vừa tỉnh giấc, vươn bàn tay đeo nhẫn ngọc ra khỏi màn giường, Vân Yên sửng sốt, vội vàng đưa tay tới.

- Sao vẫn chưa ngủ?

Giọng nói Ung Chính khàn khàn của bệnh tật, cũng rất đỗi dịu dàng.

- Không sao, thiếp đang nghe tiếng đồng hồ Tây Dương.

Vân Yên nhẹ nhàng trả lời,

- Sao hoàng thượng đã tỉnh rồi?

Ung Chính đáp:

- Bỗng nhiên trẫm mơ thấy những ngày còn ở trong vương phủ trước đây... nàng ngồi dưới cây ngô đồng giặt quần áo. Tóc mai rơi xuống khi giặt... nàng lấy khuỷu tay gạt đi rồi lại tiếp tục... một lát sau nó lại rơi xuống.

Vân Yên nghe xong mà ngẩn người, trong phút chốc đau buồn trong lòng dâng lên.

- Vân Yên?

Nàng nghe thấy ngài ngọi tên mình mới hoàn hồn lại, hít một hơi kìm nén mới nở nụ cười.

- Vân Yên ở đây.

Ung Chính ngập ngừng, giọng nói khàn đặc:

- Nàng ngồi lên đây.

Vân Yên đứng lên, bàn tay còn lại rém nửa rèm bên kia, nhìn ngài đang nằm nghiêng trên chiếc gối, đôi mắt đen thẳm đã mở ra. Hình như ngài muốn mở miệng, ánh mắt chợt lóe lên sự sắc bén.

Vân Yên cảm thấy sống lưng rét lạnh, bất chợt thốt lên:

- Có thích khách!

Nàng theo phản xạ lao tới trước người Ung Chính.

Thích khách che mặt xông vào phòng, thấy vậy hơi do dự, lưỡi kiếm sắc nhọn nghiêng một góc muốn tìm chỗ sơ hở để nhằm vào Ung Chính, nhưng vẫn trúng phải bụng dưới của nàng, trong chớp mắt máu tuôn ra như suối.

Thích khách rút kiếm toan đâm tiếp, Ung Chính lập tức rút vũ khí dưới gối ra chĩa về phía mặt nạ của y, y nghiêng đầu né tránh, tấm vải che mặt rơi xuống, bên gò má có một vệt máu dài.

Là một cô gái!

Trong lúc ngàn cân treo sợi tóc, đại nội thị vệ Đồ Hải cầm kiếm chạy vào, lao về phía thích khách, thích khách xoay người giơ vũ khí chặn lại, tiếng binh đao chạm vào nhau vô cùng chói tai. Chẳng mấy chốc, thích khách đã bị đại nội thị vệ bao vây. Nàng ta bị dồn vào đường cùng, định tự sát, nhưng bị Đồ Hải đánh rơi vũ khí, dùng một tay bóp cổ nàng ta, một đại nội thị vệ khác tên Đô Linh bẻ ngoặt khuỷu tay nàng ta về phía sau.

- Người đâu, mau tới đây!

Ung Chính ấn tay lên vết thương đầy máu trên bụng dưới Vân Yên, giọng nói đã lạc đi.

- Hoàng thượng!

Mấy tiếng thét cao thấp nối tiếp nhau, Tô Bồi Thịnh và Đồ Hải vội vã chạy tới bên giường, máu chảy nhuộm đỏ long sàng, chiếc áo màu vàng của Ung Chính lốm đốm vết máu, ngài ôm chặt người phụ nữ trong lòng, cả người như đã già đi chục tuổi. Mọi người đều sững sờ! Không biết đây là máu của ai với ai.

* * * * *

Chuyện thích khách thâm nhập vào Cửu Châu Thanh Yến làm cả hoàng cung chấn động, nhưng Ung Chính hạ lệnh phong tỏa tin tức.

Tuy Viên Minh Viên không kín kẽ như Tử Cấm Thanh, nhưng vẫn được bảo vệ nghiêm ngặt, nếu người ngoài muốn vượt nóc băng tường cũng khó có thể xông vào nội uyển, có điều thích khích này không là người ngoài. Thái giám điện Viên Minh Viên xác nhận thích khách chính là cung nữ trong viên, tên là Hổ Phách, rõ ràng không giỏi võ công, nhưng nàng ta sống chết khẳng định mình không chịu sự sai bảo của ai, cuối cùng cắn lưỡi tự vẫn trong ngục. Tô Bồi Thịnh lật hồ sơ ngày trước, tìm thấy họ gốc của cung nữ ấy là Bao. Ngạc Nhĩ Thái nghe thấy chợt nhớ ra, người cầm đầu phản loạn Miêu tộc ở Cổ Châu mang họ Bao!

Vết thương của Vân Yên không nhẹ, may mắn được chữa trị kịp thời nên tính mạng được bảo toàn. Khi tỉnh lại, nhìn gương mặt Ung Chính, Vân Yên bỗng cảm thấy kiếp trước đời này chắc hẳn đã được định sẵn, trong lòng bình thản như mặt nước không sóng.

Ung Chính không nói gì, vùi gò má mình vào lòng bàn tay nàng, cọ hàng râu rậm rạp lên ấy, nàng giơ tay xoa trán ngài, thoáng cảm thấy trong tay mình có dòng nước nóng hổi.

Tháng hai năm Ung Chính thứ mười ba, những nơi tập trung phản loạn tộc Miêu như Cổ Châu, Đài Củng, Thanh Giang... đường xá đều ách tắc, lan tới tận nội địa, quan binh đều không thể chế ngự, ngay cả tỉnh lị giới nghiêm như Quý Dương. Tháng ba, tấn công Thanh Giang. Tháng tư, đánh chiếm Khải Lý. Tháng tư nhuận, đánh chiếm các huyện Hoàng Bình Cựu Châu, Thanh Bình, Dư Khánh... Ung Chính đế lệnh cho đề đốc Quý Châu Cáp Nguyên Sinh làm Dương Vũ tướng quân, đề đốc Hồ Quảng Đổng Phương làm phó tướng quân, điều binh ở Vân Nam, Hồ Quảng, Quảng Đông, Quảng Tây đến chi viện vây quét, yêu cầu họ "Quét sạch phản loạn, diệt tận gốc mối lo, không để lại hậu họa". Lại bổ nhiệm Hình bộ thượng thư Trương Chiếu làm Phủ Định Miêu Cương đại thần. Vì xảy ra chuyện, Ngạc Nhĩ Thái dâng sớ tự trách phạt mình, xin được tước tước vị.

Khiến Vân Yên bất ngờ là, bệnh của Ung Chính thoạt nhìn đã tốt hơn rất nhiều, không chỉ được xuống giường, vẻ ngoài ngài không hề giống người nằm trên giường bệnh lấu ngày. Còn nàng, nằm liền mấy tháng trong Cửu Châu Thanh Yến, ăn xong tết năm Ung Chính thứ mười ba mới được rời giường vận động.

Lần vận động này giúp Vân Yên nhanh chóng phát hiện một chuyện làm nàng vô cùng kinh hoàng... Nàng ôm chiếc hộp bằng gỗ tử đàn lấy từ dưới tay vịn, ngỡ ngàng ngồi vào chỗ mà bình thường Ung Chính vẫn hay ngồi phê duyệt công văn, chiếc nắp tinh xảo trơ trọi lăn trên mặt đất.

Đáng lẽ ra nàng phải nghĩ tới từ lâu.

Ánh mắt Vân Yên rơi trên từng viên thuốc màu đỏ tươi trong hộp, đã dùng hết hơn nửa. Viên thuốc màu đỏ ấy, như giọt máu rực rỡ nhưng gai mắt.

Uống rượu độc giải khát (1).

Tiếng giầy loạt xoạt từ bên ngoài phòng đến gần, từng tiếng hô "Hoàng thượng cát tường" cất lên.

- Sao đã xuống giường rồi?

Khi Ung Chính vào, Vân Yên vẫn ngồi ở chỗ ấy, chậm rãi ngước mắt lên nhìn ngài. Khi ánh mắt Ung Chính lướt tới cái hộp trong tay nàng, đôi đồng tử hơi co lại, rồi dần dần trở về với bình thản.

Ngài thong thả bước tới, căn phòng buổi chiều yên tĩnh đến nỗi tiếng áo quần sột soạt cọ vào nhau cũng sắc nét lạ kì. Ngài đi đến trước mặt nàng, từ từ quỳ xuống, giơ bàn tay phải đeo chiếc nhẫn Huyết Mỹ Nhân ra nhặt nắp hộp bằng gỗ tử đàn rơi trên mặt đất lên.

Ngài cứ nửa quỳ như thế, nhẹ nhàng đặt nắp hộp lên chiếc hộp trong tay Vân Yên, che đi màu đỏ rờn rợn.

Một tiếng lách cách, cả chiếc hộp rơi khỏi tay nàng!

Những viên thuốc màu đỏ tươi lăn lóc như những viên ngọc, phản chiếu rực rỡ khắp căn phòng một vẻ đẹp chói mắt.

Vân Yên thoắt ôm chầm lấy Ung Chính, ôm chặt lấy ngài, vùi cả gò má mình vào cổ ngài, bật khóc nghẹn ngào.

Bao nhiêu năm nay, nàng chưa từng lớn tiếng khóc thỏa thuê. Giờ phút này, cả căn phòng chỉ còn lại tiếng khóc vang vọng của nàng.

Ung Chính nhắm hai mắt lại, đôi tay ôm chặt lấy eo nàng, ánh nắng bên ngoài cửa sổ rọi vào kéo dài bóng của hai người trên mặt đất.

Khóc mệt rồi, Vân Yên như đứa bé gục trên vai ngài dần dần ngủ thiếp đi.

Trong mơ, nàng nghe thấy tiếng Ung Chính nói chuyện với Bảo thân vương Hoằng Lịch. Giọng nói của cả hai đều rất nhỏ nhưng bình tĩnh. Nàng mơ màng nghe, ngón tay muốn cử động mà không có sức, dưới cằm là chiếc chăn bông, xúc cảm mềm mại ấy sao rõ ràng đến vậy.

- Hoàng a mã!

Nàng gần như lập tức tỉnh lại bởi âm lượng bỗng nhiên cao vút của Bảo thân vương Hoằng Lịch, sự kinh hãi và không thể tin nổi trong giọng nói của chàng ta đều hoàn toàn bộc lộ. Trong trí nhớ của nàng, Hoằng Lịch đã trưởng thành thành một người đàn ông hiếm khi thể hiện vui giận.

- Hoằng Lịch, con nhắc lại lời của trẫm nói.

Giọng nói của Ung Chính lạnh lùng lạ thường.

- Nếu sau khi hoàng a mã... trăm tuổi, đế lăng chỉ có áo quan, kim quan của Hoàng hậu Hoàng quý phi có thể nhập đế lăng... Hoàng a mã và Vân Yên cô cô... tro cốt để chung một vò... an nghỉ ở... Ung Hòa cung Tứ Nghi Đường... dưới gốc cây ngô đồng.

Bảo thân vương Hoằng Lịch cắn răng cắn lợi nhắc lại, mấy lần nghẹn lại mới miễn cưỡng nói hết, ngay cả giọng cũng hơi run rẩy.

Vân Yên xoay người nằm trên gối, nước trong cơ thể dường như đã bốc hơi hoàn toàn, không thể nặn ra nổi một giọt nước mắt. Giọng nói nụ cười ấy mà nàng không nhớ rõ lùng bùng trong đầu.

Ngày thuốc không còn công dụng, cũng là lúc kết thúc. Lời nói của Thái y đứng đầu Lưu Dụ Đạc vẫn còn văng vẳng bên tai. Nàng dần trở về với ung dung và bình tĩnh, một tay nhẹ nhàng vén lọn tóc sau gáy lên.

Buổi tối khi lại uống thuốc, Vân Yên hỏi Ung Chính có từng sợ hãi không. Ung Chính đáp, muôn tuổi chẳng qua chỉ là một hoài niệm mà thôi, không ai không sợ chết cả, các đời các triều đại, Tần hoàng Hán Vũ cũng không thoát nổi giây phút cuối cùng. Nợ nàng quá nhiều, nhưng trái lại an tâm. Để đời đời kiếp kiếp, luôn nhắc nhở ta tìm nàng trả lại.

Vân Yên cầm cốc cười nói, có lẽ đời này gặp nhau, đã là trùng phùng. Cả đời chứng kiến chàng quần lâm thiên hạ, không oán trách cũng không hối tiếc.

Đêm ngày hai mươi ba tháng tám năm Ung Chính thứ ba mươi, Ung Chính đế băng hà ở Cửu Châu Thanh Yến trong Viên Minh Viên, người đời giật mình, lưu truyền nhiều lời đồn khác nhau. Sau khi lấy di chiếu sau bức hoành "Chính Đại Quang Minh" trong cung Càn Thanh, Cố mệnh đại thần (2) công bố di chiếu lập trữ bí mật, hoàng tứ tử Hoằng Lịch nối ngôi, đổi niên hiệu là Càn Long, sử gọi là "Hoàng đế Càn Long".

Trong Ung Hòa cung hương khói nghi ngút, cây ngô đồng đón gió đung đưa tỏa sáng trong ánh nắng, cành lá xào xạc. Hoa ngọc lan đã nở, vẫn như năm xưa.

(1) Cụm từ gốc là Ẩm cưu chỉ khát(饮鸩止渴): Ví với chỉ mong giải quyết khó khăn trước mắt mà không suy tính hậu quả về sau.

(2) Cố mệnh đại thần: Là đại thần được hoàng đế nhà Thanh chỉ thị trước khi mất, giúp đỡ tân hoàng.


------ The End ------


Danh sách chương: